Astronomia

Come ha fatto New Horizons a scattare foto così ben illuminate di Plutone?

Come ha fatto New Horizons a scattare foto così ben illuminate di Plutone?

Le foto di Plutone di New Horizons sono davvero bellissime.

Ma considerando che Plutone è così lontano dal suo inizio più vicino - il nostro Sole - come fa ad essere così ben illuminato?

La New Horizons aveva un enorme flash montato sulla sua fotocamera per illuminare il pianeta o c'è solo molta luce ambientale nello spazio?

Sono davvero curioso.


Su Plutone è più luminoso di quanto pensi.

La NASA ha sviluppato uno strumento chiamato Tempo di Plutone, che ti dice quando a casa tua le condizioni di luce ambientale sono simili a quelle di Plutone. Questo accade quando il Sole è solo 2° sotto l'orizzonte! È poco dopo il tramonto, e molto prima della fine del crepuscolo civile, che è quando è di 6° sotto.

Tutte queste foto sono state scattate al "tempo di Plutone" locale:


Tempo di Plutone, secondo la NASA. Fonte: NASA

Per rispondere alla tua domanda: tutto ciò che serve è un tempo di esposizione leggermente più lungo / apertura più ampia / guadagno più elevato (quello che i fotografi chiamano ISO) rispetto a scattare foto più vicine al sole. È abbastanza luminoso per le attività all'aperto (tranne forse in una sera nuvolosa e/o in una fitta foresta, ma nessuno dei due dovrebbe essere comune oltre l'orbita di Nettuno), quindi divertiti a fare escursioni sui ghiacciai su Plutone!


Perché le immagini di Plutone non sono più scure di quelle di altri pianeti?

Proprio come l'intensità della luce di una candela diminuisce con la distanza, mi aspetterei che la luce del sole illumini i pianeti lontani meno di quelli più vicini. Tuttavia, le immagini di Plutone di New Horizons non sembrano "più scure" di quelle degli altri pianeti. Le foto sono state modificate in qualche modo per correggere la scarsa illuminazione? O sta succedendo qualcos'altro? Il mio primo pensiero è stato che questo problema potesse essere risolto con un'esposizione più lunga per ogni immagine, ma immagino che ciò avrebbe causato problemi di sfocatura data la velocità della sonda.


Le incredibili foto di New Horizons rivelano l'atmosfera e la superficie di Plutone

Nuove spettacolari foto scattate dalla sonda spaziale New Horizons della NASA rivelano ghiacci che scorrono e un'atmosfera nebbiosa.

Le nuove splendide immagini di Plutone della navicella spaziale New Horizons della NASA mostrano ghiacci che scorrono, una superficie complicata ricoperta di catene montuose e un'atmosfera sorprendentemente di vasta portata.

In una conferenza stampa oggi (24 luglio), i membri del team di New Horizons hanno parlato dell'incredibile nuova scienza estratta dai dati raccolti dalla sonda, che ha effettuato il primo sorvolo della storia di Plutone il 14 luglio. Tra le altre scoperte, gli scienziati hanno annunciato grandi sorprese nello studio dell'atmosfera di Plutone, così come la scoperta di quelli che sembrano essere campi di ghiaccio fluenti nel "cuore" di Plutone.

"Plutone ha una storia molto complicata da raccontare", ha detto alla conferenza stampa Alan Stern, investigatore principale di New Horizons. "C'è molto lavoro che dobbiamo fare per capire questo posto molto complicato". [Foto di Plutone e delle sue lune]

Una delle nuove immagini rilasciate oggi è una splendida vista globale che mostra metà della superficie di Plutone, illuminata dalla luce del sole, con la regione a forma di cuore conosciuta informalmente come Tombaugh Regio nel quadrante in basso a sinistra. La nuova immagine mostra caratteristiche sulla superficie fino a 1,4 miglia (2,2 chilometri), o il doppio della risoluzione di un'immagine simile rilasciata il 13 luglio.

L'immagine mostra la superficie di Plutone in "colore reale" o come sembrerebbe all'occhio umano. Combina i dati del Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) di New Horizons e degli strumenti Ralph.

Man mano che il portfolio di Kamala Harris cresce, aumenta anche il controllo

Plutone e la sua luna più grande, Caronte, appaiono insieme in un nuovo ritratto "a colori reali" che evidenzia la tonalità rossastra di Plutone rispetto al tono grigio di Caronte. Gli scienziati pensano che il colore rosso di Plutone sia il risultato di particelle create nella sua atmosfera, attraverso l'interazione del metano con la luce UV. Le particelle si attaccano, diventano più pesanti e alla fine piovono sulla superficie.

D'altra parte, nuove osservazioni di Caronte suggeriscono che ha "molta meno atmosfera di Plutone, se presente", ha detto Stern. La sonda invierà ulteriori dati sull'atmosfera di Caronte a settembre.

"Per ora, tutto ciò che possiamo dire è che è un'atmosfera molto più rarefatta [rispetto a quella di Plutone]", ha detto Stern. "Può essere che ci sia un sottile strato di azoto nell'atmosfera, o metano, o qualche altro costituente. Ma deve essere molto tenue rispetto a Plutone, ancora una volta, sottolineando quanto siano diversi questi due oggetti nonostante la loro stretta associazione nello spazio".

In una splendida immagine presa da oltre il lato opposto di Plutone, in cui il pianeta nano eclissa il sole, gli scienziati possono vedere una foschia nell'atmosfera plutoniana.

"Questa è una delle nostre prime immagini dell'atmosfera di Plutone. [Essa] ha sbalordito il team di incontro", ha detto Michael Summers, un co-investigatore di New Horizons con sede presso la George Mason University di Fairfax, in Virginia, alla conferenza stampa di oggi. "Da 25 anni sappiamo che Plutone ha un'atmosfera. Ma è noto dai numeri. Questa è la nostra prima foto. Questa è la prima volta che la vediamo davvero. Questa è stata l'immagine che ha quasi fatto piangere gli occhi degli scienziati atmosferici sulla nostra squadra."

La foschia è creata dalle particelle che gli scienziati pensano che alla fine cadano in superficie e danno a Plutone la sua tonalità rossastra. La foschia si estende per almeno 100 miglia (160 km) sopra la superficie di Plutone, o cinque volte più in alto di quanto previsto dai modelli, secondo Summers, che ha definito la scoperta "una grande sorpresa". Gli scienziati in precedenza pensavano che gli strati superiori dell'atmosfera sarebbero stati troppo caldi per la formazione di foschie, ha detto.

"Avremo bisogno di nuove idee per capire cosa sta succedendo", ha detto Summers in una dichiarazione della NASA.

In un'altra serie di nuove immagini, gli scienziati hanno rivelato quello che sembra essere un ampio campo di ghiacciai che scorre sulla superficie di Plutone. Il campo di ghiaccio che scorre è facilmente individuabile nelle immagini del pianeta nano: è il lobo superiore sinistro liscio e di colore chiaro della regione a forma di cuore, un'area non ufficialmente conosciuta come Sputnik Planum. [Sorvola le montagne Hillary di Plutone e la pianura dello Sputnik (video)]

Gli scienziati pensano che, a differenza dei ghiacciai sulla Terra, il ghiaccio dello Sputnik Planum sia composto da azoto, monossido di carbonio e metano. Alla temperatura gelida di circa meno 390 gradi Fahrenheit (meno 235 gradi Celsius), il ghiaccio d'acqua "non si muoverà da nessuna parte", perché è troppo rigido e fragile per scorrere, ha affermato Bill McKinnon, della Washington University di St. Louis, vice leader del team di geologia, geofisica e imaging di New Horizons.

Ma anche a temperature così basse, i ghiacci di azoto, anidride carbonica e metano sono "geologicamente morbidi e malleabili", ha detto McKinnon. Alla conferenza stampa, McKinnon ha mostrato le regioni vicino al bordo superiore sinistro della regione a forma di cuore dove si poteva vedere il ghiaccio strisciare attorno ad altre barriere geologiche e riempire i crateri. Le immagini, ha detto, mostrano "prove conclusive" del flusso di ghiaccio che potrebbe ancora verificarsi sulla superficie di Plutone oggi.

"Vedere le prove della recente attività geologica è semplicemente un sogno che si avvera", ha detto McKinnon. "L'aspetto di questo terreno, l'assoluta mancanza di crateri da impatto sullo Sputnik Planum, ci dice che questa è davvero un'unità giovane".

McKinnon ha anche notato un'altra scoperta interessante emersa dai dati di New Horizons: Plutone è molto vicino all'essere perfettamente sferico.

"In realtà non possiamo rilevare alcuna obliquità o rotondità nel corpo", ha detto McKinnon. Molti altri corpi nel sistema solare hanno distorsioni nella loro rotondità, che "ti raccontano la loro storia", ha detto.

"Probabilmente Plutone stava ruotando molto, molto velocemente dopo quello che riteniamo essere un impatto gigantesco che ha portato alla formazione di [Caronte]", ha aggiunto McKinnon, osservando che l'attrazione gravitazionale dei due corpi l'uno sull'altro avrebbe, nel tempo, rallentò la rapida rotazione di Plutone.

La sonda spaziale New Horizons ha fatto il suo avvicinamento più vicino a Plutone il 14 luglio. L'intero set di dati che ha raccolto durante il suo sorvolo del pianeta nano impiegherà 16 mesi per essere scaricato sulla Terra. L'ampia varietà di caratteristiche sulla superficie di Plutone pone molte domande che terranno impegnati gli scienziati negli anni a venire, hanno affermato i membri del team di missione.


Alla ricerca dell'obiettivo numero tre in volo fly

Il team di New Horizons ha già iniziato a cercare un altro KBO lungo il percorso del veicolo spaziale, utilizzando foto catturate da potenti strumenti come il telescopio Subaru alle Hawaii. Stern ha sottolineato che un terzo sorvolo è una possibilità, data la scarsa popolazione della fascia di Kuiper, ma lui e i suoi colleghi stanno facendo tutto il possibile per aumentare le loro probabilità.

Ad esempio, i membri del team di missione J.J. Kavelaars e Wes Patrick hanno recentemente iniziato ad applicare tecniche di apprendimento automatico alla ricerca di KBO da studiare, sia da lontano che da vicino.

Quando il duo "ha rieseguito i dati di ricerca del 2020 attraverso i loro nuovi strumenti software, non solo ha funzionato 100 volte più velocemente, ma ha rilevato dozzine di nuovi KBO che i ricercatori umani non avevano trovato nelle immagini di ricerca!" Stern ha scritto in a aggiornamento della missione il mese scorso. "Sfrutteremo di nuovo questo importante nuovo strumento entro la fine dell'anno, l'anno prossimo e anche dopo".

Anche se non si presenta un obiettivo flyby adatto, New Horizons avrà molto da fare nei prossimi mesi e anni. La sonda ha già osservato da lontano quasi 30 KBO fino ad oggi, ha detto Stern, e ne studierà altri tre il mese prossimo se tutto andrà secondo i piani.

La campagna di maggio sarà "un altro mattone nel muro della costruzione di una raccolta statisticamente rilevante di KBO che abbiamo studiato in modi che non puoi fare se non trovandoti nella fascia di Kuiper, a forza della distanza ravvicinata o come risultato di le diverse angolazioni da cui vediamo le cose", ha detto Stern. "Stiamo costruendo questo database. È un'eredità".

New Horizons farà anche altri lavori. Continuerà a raccogliere dati su Urano e Nettuno, ad esempio, e continuano a caratterizzare il suo ambiente della fascia di Kuiper, un regno che pochissime sonde hanno esplorato fino ad oggi. E, a condizione che rimanga sano e che la NASA continui ad approvare le estensioni della missione, New Horizons insegnerà agli scienziati i regni oltre la fascia di Kuiper, il cui bordo esterno si pensa si trovi a circa 70 AU da il Sole.

New Horizons raggiungerà quel limite alla fine degli anni '20, ha affermato Stern. La navicella sarà probabilmente in grado di raggiungere circa 100 AU quando la sua potenza si esaurirà alla fine degli anni 2030, cementando ulteriormente il suo posto nella storia dell'esplorazione.

"Abbiamo detto che avremmo costruito un veicolo spaziale in grado di volare attraverso il sistema solare ed esplorare nuovi mondi", ha detto Stern. "E l'abbiamo fatto, e lo stiamo ancora facendo. Ma quando pronuncio le parole, sembrano fantascienza, ma non lo sono".

Mike Wall è l'autore di "Là fuori" (Grand Central Publishing, 2018 illustrato da Karl Tate), un libro sulla ricerca della vita aliena. Seguilo su Twitter @michaeldwall. Seguici su Twitter @Spacedotcom o Facebook.


Cinque anni dopo il sorvolo di New Horizons, gli scienziati valutano la prossima missione su Plutone

Cinque anni fa, la navicella spaziale New Horizons della NASA è stata lanciata da Plutone per un incontro ad alta velocità che ha dato all'umanità il suo primo fugace sguardo ravvicinato al mondo lontano, trovando ghiacciai e montagne di ghiaccio d'acqua. Gli scienziati stanno ora pianificando come tornare indietro.

New Horizons ha volato entro 7.800 miglia (12.550 chilometri) da Plutone il 14 luglio 2015, più di nove anni dopo aver lasciato la Terra su una traiettoria veloce che ha reso la navicella spaziale la più veloce mai lanciata fino a quel momento.

La missione ha scattato numerose immagini, rivelando un'attività geologica inaspettata su Plutone, catene montuose scoscese fatte di ghiaccio d'acqua indurito, campi di dune contenenti metano congelato, il più grande ghiacciaio del sistema solare.

La missione New Horizons è la prima a visitare la Cintura di Kuiper, un anello di piccoli mondi ghiacciati oltre l'orbita di Nettuno. Dopo aver sorvolato Plutone, il mondo più grande della fascia di Kuiper, la navicella spaziale alimentata al plutonio si è allontanata dal sole e ha volato vicino a un oggetto a forma di arachide chiamato Arrokoth il 1° gennaio 2019.

Arrokoth è un miliardo di miglia oltre Plutone e gli scienziati affermano che le prove suggeriscono che i due lobi che compongono l'oggetto lungo 22 miglia (36 chilometri) probabilmente si sono formati uno vicino all'altro subito dopo la nascita del sistema solare 4,5 miliardi di anni fa, quindi fuse insieme ad una velocità relativa relativamente lenta. Ciò renderebbe Arrokoth un mondo primordiale che probabilmente è rimasto invariato per miliardi di anni.

New Horizons continua più in profondità nel sistema solare esterno, conducendo osservazioni a lungo raggio di altri oggetti nella fascia di Kuiper e misurando il comportamento del vento solare a distanze sempre maggiori dal sole.

"Penso che il sistema solare abbia letteralmente salvato il meglio per ultimo con Plutone", ha scritto Alan Stern, investigatore principale della missione New Horizons della NASA. Certo, sono un po' di parte — come siamo tutti su New Horizons—, ma non riesco a pensare a un modo più bello e scientificamente più ricco per completare la prima era della ricognizione dei pianeti, che La NASA ha iniziato nel 1962 con la prima visita a qualsiasi pianeta: Venere

Nel giro di poche ore, New Horizons ha raccolto viste nitide delle montagne di Plutone e dei flussi di ghiaccio apparenti, ha osservato la sua tenue atmosfera e ha ripreso le cinque lune di Plutone, incluso il suo compagno più grande Caronte.

"Ci sono voluti 16 mesi per trasmettere tutti i dati del sistema Plutone, ma alla fine del 2016 l'intero carico di dati preziosi era qui sulla Terra", ha scritto Stern. “Ora, dopo cinque anni di lavoro per analizzare quei dati, il nostro apprezzamento e la nostra comprensione di Plutone e delle sue lune continuano a moltiplicarsi.

I dati trasmessi da New Horizons hanno indicato che Plutone probabilmente ospita un oceano sotterraneo di acqua liquida, una scoperta altamente inaspettata. Un bacino ghiacciato chiamato Sputnik Planitia conteneva "celle" ghiacciate che sembrano girare in un processo chiamato convezione, prova che parti della superficie di Plutone si stanno rigenerando attraverso processi geologici attivi.

New Horizons ha anche scoperto due cime montuose su Plutone che hanno profonde fosse centrali. Potrebbero essere segni che i vulcani sono eruttati su Plutone, ma invece di vomitare lava calda, avrebbero probabilmente scaricato flussi d'acqua fangosi e viscosi.

Ma New Horizons ha dato solo una rapida occhiata a Plutone e gli scienziati sono ansiosi di inviare un'altra missione in orbita intorno al mondo lontano. Una missione del genere costerebbe miliardi di dollari e la NASA è in attesa di una raccomandazione delle National Academies of Sciences, Engineering and Medicine su quali missioni planetarie robotiche l'agenzia dovrebbe iniziare a sviluppare nel prossimo decennio.

L'indagine planetaria decennale delle National Academies dovrebbe produrre il suo rapporto nel 2022. La politica della NASA è di seguire le raccomandazioni dell'indagine decennale su quali missioni di scienza planetaria di classe superiore l'agenzia dovrebbe perseguire.

Le due priorità principali nell'ultimo rapporto di indagine planetaria decennale, pubblicato nel 2011, erano una missione Mars Sample Return per raccogliere campioni per il ritorno sulla Terra e un orbiter per visitare la luna ghiacciata di Giove, Europa. Questi concetti si sono evoluti per diventare il rover Perseverance della NASA, il cui lancio è previsto per la fine di questo mese, per raccogliere i campioni marziani, seguiti da missioni congiunte USA-Europa lanciate più tardi nel 2020 per riportare gli esemplari sulla Terra.

Il concetto di missione Europa alla fine è diventato la missione Europa Clipper, che la NASA sta sviluppando per il lancio nel 2024.

La NASA ha finanziato 11 studi concettuali di missione planetaria che verranno presi in considerazione dal prossimo panel di indagine decennale. L'elenco include un lander robotico per Mercurio, una missione di punta di Venere, una rete di sonde per studiare la geologia della luna, un rover lunare longevo che potrebbe percorrere più di 1.000 miglia attraverso la superficie della luna e missioni su Marte , asteroidi, la luna di Saturno Encelado, Nettuno e la sua luna Tritone e Plutone.

Carly Howett, un membro del team scientifico di New Horizons del Southwest Research Institute, ha condotto lo studio concettuale per un potenziale orbiter che potrebbe volare su Plutone. Con un costo stimato di $ 3 miliardi — escluse le spese di lancio —, il concetto di missione è stato chiamato Persefone, moglie di Plutone e regina degli inferi nella mitologia classica.

"Vogliamo tornare indietro ed esplorare il sistema di Plutone e la fascia di Kuiper", ha detto Howett il 1 giugno in una presentazione al Small Bodies Assessment Group della NASA, una comunità di scienziati con interessi di ricerca su asteroidi, comete e Kuiper. Cintura. “Naturalmente, New Horizons ha fatto un ottimo lavoro esplorando il sistema di Plutone nel 2015 e io ero in missione … ma è stato solo un singolo incontro.”

Un orbiter vedrebbe più Plutone che New Horizons e sarebbe in grado di tracciare i cambiamenti sulla superficie di Plutone e nella sua atmosfera nel tempo.

La sfida più grande nello sviluppo di una missione per orbitare intorno a Plutone è arrivarci, ha detto Howett.

"Molto del lavoro che abbiamo fatto è stato guardare le traiettorie e il modo in cui ci arriviamo", ha detto in una presentazione del concetto di studio della missione Persephone il 27 maggio. "La maggior parte della strumentazione è già stata utilizzata e #8230 Quindi gran parte della nostra elaborazione e molto del nostro tempo è stato dedicato a come arrivarci e come operare.

New Horizons era una missione sorvolo, quindi non ha avuto bisogno di rallentare quando ha raggiunto Plutone. Per scivolare in orbita, un veicolo spaziale dovrà ridurre la sua velocità abbastanza da consentire alla gravità di Plutone di catturarlo.

Questo requisito significa che un orbiter di Plutone, come il concetto di Persephone, dovrà volare a una velocità inferiore rispetto a New Horizons, che ha impiegato più di nove anni per raggiungere Plutone.

“Cercare di entrare nel sistema di Plutone nel minor tempo possibile è un problema difficile,” Howett ha detto il 1 giugno. “Poiché Plutone è molto lontano, vuoi arrivarci rapidamente, il che significa andare veloce . Ma più veloce vai, più devi rallentare … Quindi c'è questo compromesso tra il modo in cui ti avvii e la velocità con cui vai rispetto alla velocità con cui devi rallentare.”

Il concetto di Persephone delineato dal team di Howett, che comprendeva scienziati di diverse università e istituti di ricerca, avrebbe trasportato fino a 11 strumenti scientifici e un grande serbatoio di carburante allo xeno per un sistema di propulsione elettrica. I propulsori al plasma, che sono più efficienti dei motori a razzo convenzionali, consentirebbero al veicolo spaziale di frenare in modo più efficiente in orbita attorno a Plutone, quindi regolare la sua traiettoria attorno a Plutone e alle sue lune per almeno tre anni di osservazioni scientifiche.

I propulsori al plasma consentirebbero anche al veicolo spaziale di volare vicino a un oggetto della fascia di Kuiper sulla strada per Plutone e potenzialmente lasciare Plutone per visitare un altro obiettivo in una missione estesa, ha detto Howett.

L'elevata richiesta di potenza di una complessa suite di telecamere, radar, spettrometri e altri sensori, oltre al sistema di propulsione elettrica, supererà i requisiti di alimentazione di qualsiasi missione robotica nello spazio profondo fino ad oggi. Mentre New Horizons trasportava un singolo generatore di energia alimentato da plutonio - chiamato RTG - 8212, una missione come Persephone avrebbe avuto bisogno di quattro o cinque generatori di plutonio, secondo Howett.

Plutone è troppo lontano dal sole per consentire a un veicolo spaziale di produrre elettricità con pannelli solari.

“Questo è un enorme veicolo spaziale,” Howett.

Il modo più semplice per far volare una sonda su Plutone è usare la forte gravità di Giove, il pianeta più grande del sistema solare, per lanciare la navicella spaziale nel sistema solare esterno. La missione New Horizons ha utilizzato una tale manovra di “gravity assist” con Giove, e anche un futuro orbiter di Plutone probabilmente oscillerà vicino a Giove.

Ciò significa che i pianificatori della missione dovranno tener conto della posizione di Giove rispetto alla Terra e a Plutone. Dopo il 2032, Giove si sposta in un allineamento più sfavorevole.

"Fondamentalmente, significa che per arrivare al sistema Plutone in meno di 20 anni è necessario lanciarlo prima del 2032", ha affermato Howett.

Se la missione decollasse durante la prossima opportunità di lancio nel 2033, ci vorrebbero quasi 30 anni per raggiungere Plutone. I tempi di viaggio si avvicinerebbero di nuovo solo a 20 anni negli anni 2040, secondo un grafico presentato da Howett.

"Devi aspettare circa un decennio prima che Giove entri in fase abbastanza da poterci arrivare nell'ordine di 20-25 anni", ha detto. “Quindi per arrivare al sistema Plutone, devi davvero lanciarlo prima del 2032, altrimenti c'è questa penalità di 10 anni di volo.

Inoltre, quei lunghi tempi di viaggio presumono che l'orbiter Plutone venga lanciato su un enorme razzo. Howett ha affermato che il concetto di veicolo spaziale dello studio Persephone richiederebbe un lancio su una nuova versione del sistema di lancio spaziale della NASA con uno stadio superiore allargato e booster strap-on evoluti, una configurazione che la NASA chiama SLS Block 2.

Il primo volo di prova SLS, utilizzando una configurazione più basilare, è attualmente previsto nella seconda metà del 2021. Un SLS con lo stadio superiore quadrimotore allargato potrebbe debuttare qualche anno dopo, ma non è previsto lo SLS Block 2 con booster evoluti volare fino alla fine degli anni '20, al più presto.

E nemmeno SLS Block 2 potrebbe fare il trucco da solo. Uno stadio superiore ad alta energia, come lo stadio Centaur della United Launch Alliance, montato sulla parte superiore del veicolo di lancio, dovrebbe dare all'orbiter Plutone una spinta aggiuntiva.

"Abbiamo bisogno del tipo di grinta di un SLS Block 2, con un kick stage Centaur", ha detto Howett. “Questo è fondamentalmente il razzo più grande che possiamo pilotare con il più grande kick stage che possiamo trovare.

Segui Stephen Clark su Twitter: @StephenClark1.


Le prime dieci immagini di New Horizons, scoperte su Plutone

Un anno fa, la sonda spaziale New Horizons della NASA è entrata nei libri di storia esplorando il sistema Plutone. Credito immagine: NASA / Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University / Southwest Research Institute.

Dopo un viaggio di 9,5 anni attraverso il Sistema Solare, New Horizons ha fatto il suo approccio più vicino a Plutone il 14 luglio 2015.

Da allora, la navicella ha inviato immagini spettacolari del pianeta nano, della sua luna più grande Caronte e di quattro lune più piccole, oltre a molti altri tipi di dati.

Le 10 migliori foto di New Horizons

Dall'iconico "cuore" di Plutone ai suoi ghiacciai che scorrono e ai cieli blu, è difficile scegliere solo una delle immagini preferite. Quindi i membri del team di New Horizons ne hanno scelti 10.

1. Il cuore di Plutone:

Questa vista è dominata dalla grande e luminosa caratteristica chiamata informalmente "cuore", che misura 1.000 miglia (1.600 km) di diametro. Gran parte dell'interno del cuore sembra privo di caratteristiche, forse un segno di processi geologici in corso.

Plutone riempie quasi il fotogramma in questa immagine della navicella spaziale New Horizons della NASA, scattata il 13 luglio 2015, quando la navicella si trovava a 476.000 miglia (768.000 km) dalla superficie del pianeta nano. Questa è l'ultima e più dettagliata immagine inviata sulla Terra prima dell'avvicinamento della navicella a Plutone il 14 luglio. L'immagine a colori è stata combinata con informazioni sui colori a bassa risoluzione dallo strumento Ralph che è stato acquisito in precedenza il 13 luglio. Questa vista è dominata dalla grande e luminosa caratteristica chiamata informalmente "cuore", che misura circa 1.000 miglia (1.600 km) di diametro. Il diametro del cuore è circa alla stessa distanza che da Denver a Chicago, nel cuore dell'America. Il cuore confina con terreni equatoriali più scuri e il terreno screziato a est (a destra) è complesso. Tuttavia, anche a questa risoluzione, gran parte dell'interno del cuore appare notevolmente privo di caratteristiche, forse un segno di processi geologici in corso. Credito immagine: NASA / Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University / Southwest Research Institute.

2. La grande luna di Plutone Caronte:

Caronte è il satellite più grande rispetto al suo pianeta nel Sistema Solare. Molti scienziati planetari si aspettavano che la luna fosse un mondo monotono e pieno di crateri. Invece, stanno trovando un paesaggio coperto di montagne, canyon, frane, variazioni di colore della superficie e altro ancora.

Questa vista impressionante di Caronte è stata catturata il 14 luglio 2015. La tavolozza dei colori di Caronte non è così diversa come la più sorprendente di Plutone è la regione polare nord rossastra (in alto), chiamata informalmente Mordor Macula. Credito immagine: NASA / Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University / Southwest Research Institute.

3. Plutone e Caronte in colori potenziati:

Questo composto di immagini a colori potenziate di Plutone e Caronte evidenzia le notevoli differenze tra i due corpi. Il colore e la luminosità di Plutone e Caronte sono stati elaborati in modo identico per consentire il confronto diretto delle loro proprietà superficiali e per evidenziare la somiglianza tra il terreno rosso polare di Caronte e il terreno rosso equatoriale di Plutone. Plutone e Caronte sono mostrati con dimensioni relative approssimativamente corrette, ma la loro vera separazione non è in scala.

Questa immagine composita mostra Plutone (in basso a destra) e Caronte (in alto a sinistra). L'immagine combina immagini blu, rosse e infrarosse scattate dalla telecamera Ralph/Multispectral Visual Imaging della navicella. Credito immagine: NASA / Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University / Southwest Research Institute.

4. Spettacolare panorama retroilluminato di Plutone:

Questa vista della mezzaluna di Plutone — presa dalla telecamera MVIC di New Horizons il 14 luglio 2015 e trasferita alla Terra il 13 settembre — offre uno sguardo obliquo sui paesaggi plutoniani con una drammatica retroilluminazione dal Sole. Evidenzia in modo spettacolare i vari terreni e l'atmosfera estesa di Plutone.

Questa immagine panoramica di Plutone evidenzia i vari terreni e l'atmosfera estesa del pianeta nano. La scena misura 780 miglia (1.250 km) di diametro. La distesa liscia dello Sputnik Planum (a destra) è fiancheggiata a ovest (a sinistra) da aspre montagne alte fino a 11.000 piedi (3,5 km), tra cui Norgay Montes in primo piano e Hillary Montes sullo skyline. A destra, a est dello Sputnik, il terreno più accidentato è tagliato da ghiacciai apparenti. La retroilluminazione evidenzia oltre una dozzina di strati di foschia nell'atmosfera di Plutone. L'immagine è stata scattata da una distanza di 11.000 miglia (18.000 km) da Plutone. Credito immagine: NASA / Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University / Southwest Research Institute.

5. I cieli blu di Plutone:

La sottile atmosfera di Plutone fa risuonare la sua silhouette come un alone blu in questa foto scattata dalla Ralph/Multispectral Visible Imaging Camera di New Horizons.

New Horizons guarda verso il lato notturno di Plutone e vede la luce del sole diffondersi attraverso la periferia dell'atmosfera del pianeta nano e formare un anello di colore blu. Questa immagine è stata generata da un software che combina informazioni provenienti da immagini blu, rosse e nel vicino infrarosso per replicare il colore che un occhio umano percepirebbe il più fedelmente possibile. Credito immagine: NASA / Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University / Southwest Research Institute.

6. Ghiacci esotici su Plutone:

New Horizons ha trovato prove di ghiacci esotici che scorrevano sulla superficie di Plutone, sul bordo sinistro della sua luminosa area a forma di cuore.

Nella regione settentrionale dello Sputnik Planum, modelli a forma di vortice di luce e oscurità suggeriscono che uno strato superficiale di ghiacci esotici è fluito attorno agli ostacoli e nelle depressioni, proprio come i ghiacciai sulla Terra. Credito immagine: NASA / Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University / Southwest Research Institute.

7. Coste ghiacciate frastagliate e fosse innevate:

Questa vista a colori migliorata ingrandisce la parte sud-orientale delle grandi pianure di ghiaccio di Plutone, dove in basso a destra le pianure confinano con gli altipiani aspri e scuri chiamati Krun Macula. Si ritiene che Plutone tragga il suo colore rosso scuro dalle toline, molecole complesse che si trovano su gran parte della superficie. Krun Macula sorge a 1,5 miglia (2,5 km) sopra la pianura circostante, denominata Sputnik Planum, ed è segnata da gruppi di pozzi collegati, approssimativamente circolari che in genere raggiungono tra 5 e 8 miglia (8 e 13 km) di diametro e fino a 1,5 miglia (2,5 km) di profondità. Al confine con lo Sputnik Planum, questi pozzi formano profonde vallate che raggiungono più di 25 miglia (40 km) di lunghezza, 12,5 miglia (20 km) di larghezza e quasi 2 miglia (3 km) di profondità e hanno pavimenti ricoperti di ghiaccio di azoto. Gli scienziati di New Horizons pensano che queste fosse potrebbero essersi formate attraverso il collasso della superficie, anche se ciò che potrebbe aver provocato un tale collasso è un mistero.

Questa drammatica immagine della navicella spaziale New Horizons della NASA mostra gli altipiani scuri e aspri noti come Krun Macula (in basso a destra), che delimitano una sezione delle pianure ghiacciate di Plutone. Credito immagine: NASA / Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University / Southwest Research Institute.

8. Terreno pelle di serpente:

Questa immagine di New Horizons mostra un terreno "a lama" in una regione nota come Tartarus Dorsa. Un modello di elevazione digitale creato dagli scienziati di New Horizons mostra che le strutture a pale hanno un rilievo tipico di circa 500 m. La loro spaziatura relativa di 1,9-3,1 miglia (3-5) km li rende alcune delle caratteristiche più ripide viste su Plutone.

Il terreno a lama di Tartarus Dorsa. Credito immagine: NASA / Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University / Southwest Research Institute.

9. Neve di metano sulle vette di Plutone:

New Horizons ha scoperto una catena di montagne innevate esotiche che si estendono attraverso la distesa oscura sul Cthulhu Regio di Plutone.

Montagne a Cthulhu Regio. Credito immagine: NASA / Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University / Southwest Research Institute.

10. Mappe di composizione di Plutone:

I potenti strumenti di New Horizons non solo hanno fornito agli scienziati un'idea dell'aspetto di Plutone, ma i loro dati hanno anche confermato (o, in molti casi, dissipato) le loro idee su come fosse fatto Plutone. Queste mappe compositive indicano le regioni ricche di ghiacci di metano (CH4), azoto (N2), monossido di carbonio (CO) e, naturalmente, ghiaccio d'acqua (H2O).

Queste mappe di composizione sono state assemblate utilizzando i dati del componente Linear Etalon Imaging Spectral Array (LEISA) dello strumento Ralph di New Horizons. Credito immagine: NASA / Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University / Southwest Research Institute.

Le 10 migliori scoperte di New Horizons

Il dottor Alan Stern, ricercatore principale di New Horizons e ricercatore presso il Southwest Research Institute, elenca i risultati più sorprendenti della missione su Plutone:

1. La complessità di Plutone e dei suoi satelliti è ben oltre ciò che gli scienziati planetari si aspettavano.

2. Il grado di attività attuale sulla superficie di Plutone e la giovinezza di alcune superfici del pianeta nano sono stupefacenti.

3. Le foschie atmosferiche di Plutone e la velocità di fuga atmosferica inferiore al previsto hanno capovolto tutti i modelli pre-sorvolo.

4. L'atmosfera di Plutone è blu.

5. Il ghiacciaio di azoto a forma di cuore di Plutone - noto come Sputnik Planum – è il più grande ghiacciaio conosciuto nel Sistema Solare.

6. Plutone mostra prove di vasti cambiamenti nella pressione atmosferica e, possibilmente, presenza passata di volatili liquidi in movimento o in piedi sulla sua superficie - qualcosa che si vede solo altrove sulla Terra, su Marte e sulla luna di Saturno, Titano.

7. La calotta polare rossa e scura di Caronte non ha precedenti nel Sistema Solare e potrebbe essere il risultato di gas atmosferici sfuggiti a Plutone e poi accumulati sulla superficie di Caronte.

8. Charon’s enormous equatorial extensional tectonic belt hints at the freezing of a former water ice ocean inside Charon in the distant past. Other evidence found by New Horizons indicates Pluto could well have an internal water-ice ocean today.

9. All of Pluto’s moons that can be age-dated by surface craters have the same, ancient age – adding weight to the theory that they were formed together in a single collision between Pluto and another planet in the Kuiper Belt long ago.

10. The lack of additional Pluto satellites beyond what was discovered before New Horizons was unexpected.


Dwarf Planet Pluto Holds Big Surprises for Speedy NASA Probe

Pluto may be small, but it is proving to be big on surprises. With NASA's New Horizons spacecraft now speeding toward it, our understanding of the dwarf planet should transform even further.

"We've never had a reconnaissance of a dwarf planet such as Pluto before, and every time we've been to a new type of planet, we find nature is much richer than we expected," New Horizons principal investigator Alan Stern, of the Southwest Research Institute in Boulder, Colo., told SPACE.com.

New Horizons, which was sent aloft in 2006, has been billed by NASA as its fastest spacecraft ever launched from Earth, having sped from our planet at about 36,000 mph (nearly 58,000 kph). The probe should reach Pluto and its moons in July 2015. [Photos of Pluto and Its Moons]

The first good look at Pluto

New Horizons will be the first up-close reconnaissance of Pluto in history. It will mark one of the first times scientists get to study a new type of planet this close since the 1970s, when NASA explored the giant planet Jupiter. (NASA's Dawn probe is slated to visit the rocky dwarf planet Ceres, the largest asteroid in the solar system, in February 2015).

Scientists have already discovered that Pluto apparently changes colors seasonally and has geysers erupting from its surface. As for what might come next, "we don't know for sure what we'll find out there, which is what is so exciting about the mission," Stern said.

While Pluto may be small, it has no dearth of moons. In addition to the three moons known since the mid-2000s — Nix, Hydra and its largest, Charon, which is half the size of Pluto — scientists recently discovered a fourth, simply called "P4" for now.

"We should expect Pluto to reveal how complex dwarf planet systems can be," Stern said. "We may even find rings around Pluto."

Binary planet

In addition, unlike any world explored to date, Pluto forms a binary planet with Charon. Their gravitational balance point, or barycenter, lies between the two bodies. In comparison, the barycenter of the Earth and moon lies beneath the Earth's surface. [Pluto: A Dwarf Planet Oddity (Infographic)]

Binary planets are thought to be common in the galaxy, as are binary stars, but no spacecraft has yet explored one. New Horizons will be the first mission to a binary object of any type.

"Before space exploration, the thought was that smaller worlds would be less complex than larger ones," Stern said. "But one of the surprises that came with the exploration of planets is that smaller worlds are often extremely complex, sometimes more than bigger worlds."

Atmosphere of Pluto . and Charon?

New Horizons carries a variety of sensors "that will let us map the geology and composition and atmosphere and temperature of Pluto, as well as the objects in its system," Stern said.

Pluto's atmosphere is escaping to space like a comet's, but on a planetary scale — a phenomenon unlike anything else in the solar system.

New Horizons may discover that Charon has an atmosphere as well, albeit an extraordinarily thin one. By studying these atmospheres, scientists might learn more about how the one on our planet — the thin skin that protects us from the void of space, enabling life to take root — evolved.


New Horizons: We've got a pretty pic of Pluto. Now let's get our SCIENCE on

Comment With everyone going ape over the dazzling new crisp pictures from NASA's New Horizons probe of the dwarf freezeworld Pluto, there are few voices asking if it was worth sending out a space probe to the far end of the Solar System – but it wasn't always that way.

The eighth dwarf . Very latest snap of Pluto from New Horizons

When a journey to Pluto was first mooted in the late 1980s, there was a lot of criticism of the idea, both within NASA and definitely within US Congress. After all, it's a small rock in the middle of nowhere – what's the point?

Even as New Horizons got closer, there were naysayers bemoaning the cost of such a mission ($700m, since you asked). Never matter that the entire program costs less than three F-35 fighters – some seem to think that we aren't getting enough bang for our buck and aren't there bigger fish to fry.

While it's fascinating that we're seeing close-up images of another planetary body for the first time, there's a hard science element to the mission that can sometimes be ignored. The fact is, New Horizons has already delivered enough useful new science to justify the time and money spent on the program, and will carry on paying its way for years to come.

Even before the probe had left the laboratory, the scientific payback was starting to come in. New components had to be developed and new materials were needed to get the probe small enough for an easy launch and tough enough to survive the journey. The whole thing had to be engineered into a small, power-efficient package.

As for the trip itself, the nine-year trek has been a learning experience for scientists, and one that will be crucial to future missions. To get the New Horizons probe going fast enough to get out to Pluto in a reasonable time was impossible under the mission constraints, so NASA had to get creative and use other planets for help.

It was probes like New Horizons that demonstrated you could use the gravity of a planet to boost a craft's speed – Voyager 2 got gravity assists from Jupiter, Saturn, Uranus, and Neptune – but this mission has been one of the longest experiments in doing so thus far while still maintaining accuracy.

Now the fun really starts

Consider the distances involved. NASA threw a probe over three billion miles through the Solar System, using the gravity from our largest planet to get it up to speed, and has now slung it past Pluto so close that it's less than an Earth-width distance away. Its relatively puny thrusters have given fine tuning abilities, but the mechanics of such a feat are immensely complex.

As a European by birth I should point out that New Horizons isn't the best example of this so far. The ESA Rosetta probe is, in many ways, a more impressive feat in catching up to a comet, but future NASA missions will benefit from the knowledge New Horizons has gained.

Now that we're at Pluto the fun really starts. We know now how large the planet is – something that previous observation had miscalculated – and we've found more moons around the dwarf planet because of the trip.

In particular, it now seems that Pluto's moons were formed in much the same way as ours were, according to current data. Pluto appears to have suffered a massive impact from another body, causing its moons to form.

Knowing this sort of data is crucial to cosmological theory about how the Solar System was formed. If that's too obtuse for you, understanding cosmology can also give us good ideas as to where to find different types of materials that could be useful to mankind.

What's onboard . New Horizons probe, which is about the size of a grand piano

Onboard the craft, there's Alice (a spectrometer for analyzing Pluto's atmosphere), Ralph (an instrument for mapping the surface), REX (which will search for an atmosphere on Pluto's moon Charon), LORRI (New Horizons' telescope and digital camera), SWAP (an instrument to measure the solar wind coming from the Sun), PEPSSI (an spectrometer to detect material leaving Pluto), and SDC (a dust detector).

All will provide valuable data for boffins back on Earth – you can find the technical specifications of these instruments right here.

As for the pictures themselves, there's a lot that can be divined from them in terms of understanding the geology and makeup of Pluto. Those pictures are important, but probably less so than the other suite of instruments aboard that will sample Pluto's environment and send back news about what makes this distant body tick.

By an unplanned coincidence, 50 years ago to the day Mariner 4 became the first man-made satellite to fly past Mars. Half a century on and serious minds are plotting to colonize the planet. As NASA says, with planets there are three stages of exploration: flyby, orbit, and landing.

During its brief visit, New Horizons will collect 5,000 times as much data as its predecessor, and send it back to Earth to help our understanding of the mysterious dwarf planet. It's unlikely mankind will want to land on Pluto, but we might want to put an early warning system out on the periphery for comets, and this probe is the first stage in that.

There's even the utterly minuscule chance that we might find something world-changing on Pluto – plenty of science fiction writers have posited that Pluto could harbor extraterrestrial surprises and, while it's a 99.999 per cent recurring long shot, you never know until you look.

But all of this is secondary to one single point behind the New Horizons mission – we went to Pluto because it's there and humans are endlessly inquisitive. If we weren't, we'd still be roaming the plains of Earth as just another primate. ®


How NASA Got New Horizons To Pluto

A century from now, NASA’s successful flyby of Pluto and its five known natural satellites will rank right up there with the moment Apollo 11 first touched down on the lunar surface and the Viking 1 lander sent its first color photos from Mars.

Yet unlike getting to the Moon and Mars, flying within 7800 miles of Pluto’s surface at a clip of some 13 kilometers per second required two independent ground-based navigation teams using both state-of-the-art in situ optical navigation as well as radio tracking from NASA’s Deep Space Network (DSN).

The teams had to hone the New Horizons spacecraft’s 3 billion-mile flight trajectory to fit inside a rectangular flyby delivery zone measuring only 300 kilometers by 150 kilometers.

But this was hardly NASA’s first navigatory rodeo. Fifty years ago last month, NASA’s Mariner 4 spacecraft first turned the world’s head with its 1965 successful Mars flyby. In contrast to Mariner 4’s Mars journey, however, New Horizons used both radio and optical navigation to get to Pluto, which is only about half the size of our Moon, but circles our Sun roughly every 248 years. And the mission’s navigation was led by a branch of KinetX Aerospace based in Simi Valley, Calif. with a second, independent navigation team at NASA’s Jet Propulsion Laboratory.

The Mariner 4 flyby navigated using only radio-tracking data since the precision requirements for such an early Mars flyby mission were far less stringent than today, Coralie Jackman, an optical navigation specialist on KinetX’s New Horizons navigation team, told me.

An artist’s impression of NASA’s New Horizons spacecraft at the Pluto system. Credit: NASA

So, how is optical navigation achieved from a fast-moving spacecraft like New Horizons?

To tell the navigators just where a given spacecraft is positioned, “optical navigation in space involves taking pictures of some foreground object with stars in the background,” Bill Owen, JPL’s Optical Navigation Group’s supervisor, told me.

These background stars are at least a thousand times fainter than what the human eye can see and lie in the constellation of Sagittarius, says Owen.

Optical navigation measurements for Pluto, says Jackman, began roughly a year ago, long before the flyby. However, in the final days before the flyby, she says the measurements became sensitive to the effect of “angular parallax” in the Pluto system, which helped determine the time of closest-approach.

As Jackman notes, this parallax effect is akin to driving a car past a signpost. Approaching the sign, she explains, background objects move with respect to your view of the sign, and just before you pass it, you get a sense of how close you are.

Before the flyby, says Owen, the time of New Horizons’ closest approach to Pluto could not be predicted to better than a few hundred seconds. Optical navigation pictures in the last week before encounter trimmed this uncertainty to about 30 seconds.

“Pluto hardly moved in the sky during our approach, and about 10 background stars routinely appeared in most of our pictures,” said Owen.

Two of Honeywell Aerospace’s Miniature Inertial Measurement Units continue to provide critical orientation and acceleration data for the spacecraft in order to determine precise positioning and to assist the team in making midcourse corrections.

As Owen explains, using LORRI (Long Range Reconnaissance Imager) --- the most crucial instrument for optical navigation on the spacecraft the teams took short 100 to 150 millisecond exposures to minimize image smear. Such images helped give the teams an estimate of the direction from the spacecraft to Pluto.

Before the flyby, we didn't know the distance from the Sun to Pluto more accurately than a few thousand kilometers, says Owen. But he says a century of ground-based and Hubble Space Telescope observations of Pluto had produced a fairly good estimate of its orbit around the Sun.

“There is thus a big triangle -- Earth, Pluto, and the spacecraft -- and each side of that triangle is measured,” said Owen. “The navigator combines all three data sets into a coherent picture of where the spacecraft is going.”

Another major key in optical navigation is “centerfinding,” the process of determining the center of an image of some extended body, be it a star or even a dwarf planet like Pluto. Thus, the teams measured both the centers of stars in the field and the center of Pluto to tell them where the spacecraft was pointed.

“Pluto's bright and dark markings enabled [production] of a map of the hemisphere of Pluto that faces [its moon] Charon,” said Owen. “To determine the center of Pluto, we computed pixel by pixel what it should look like and slid this prediction on top of the real picture until we got a good match.”

The difference in where we predict it to be and where it actually is gives us information as to how to adjust the spacecraft’s trajectory, says Jackman.

But radio tracking data from NASA’s DSN is also key to the spacecraft’s navigation.

The teams are able to glean the distance from Earth to the spacecraft by measuring the time it takes a radio signal to travel to and from the spacecraft. And by using the spacecraft signal’s shift in frequency due to the Doppler effect (akin to listening to the changes in tone from a passing automobile), the navigators are able to attain the spacecraft’s range rate (or velocity along its line of sight as seen from Earth).

Owen says delta DOR (Differential One-way Range) measurements provide yet another vital method of radio tracking. Antennas at two different DSN complexes listen alternately to the spacecraft and then to a quasar, he says. The DSN station that's closer to the emitting quasar or spacecraft, he says, will receive the radio signal’s wavefront about a tenth of a second before the other.

“By correlating the signals, we get this time difference for both the spacecraft and for the quasar,” said Owen. “The result is an angular position of the spacecraft that's good to about one part in a billion.”

Will optical navigation for OSIRIR-REx, the 2016 sample retrieval mission to the near-Earth asteroid Bennu, be even more difficult than Pluto?

Jackman will be KinetX’s lead optical navigation engineer for the OSIRIS-REx mission. Owen says navigation for OSIRIS-REx will in some ways be more demanding than New Horizons, but it doesn't have the same kind of time pressure that a flyby mission does. OSIRIS-REx will go into orbit and survey the asteroid Bennu before collecting a surface sample, which requires very precise navigation and spacecraft maneuvering.

A "real-time data translator" machine converted a Mariner 4 digital image data into numbers printed . [+] on strips of paper. Too anxious to wait for the official processed image, employees from the Telecommunications Section at NASA's Jet Propulsion Laboratory (JPL), attached these strips side by side to a display panel and hand colored the numbers (similar to a paint-by-numbers picture). NASA JPL

“First, the asteroid will look like a star then it will be seen as an irregularly-shaped object without much surface detail,” said Owen. “Finally, as we enter orbit and go into smaller orbits, we'll make maps of the surface at progressively finer detail.”

JPL will serve as an independent second pair of eyes for the OSIRIS-REx mission just as they did for New Horizons, says Owen.

What’s the future of space-based optical navigation?

Returning to worlds we’ve already visited with good models and maps opens the possibility of more autonomous navigation, says Jackman, maybe eventually taking humans completely out of the loop. For now, she says, it’s safest and most reliable to navigate and command spacecraft from Earth.

Meanwhile, the New Horizons mission continues.

A billion miles beyond Pluto, Jackman says two small objects, Potentially Targetable Kuiper Belt Objects (PT1) and (PT3) --- each spanning an estimated 20 to 55 kilometers across --- are still in the running for a New Horizons flyby.

Jackman says that although the spacecraft only has enough hydrazine propellant to maneuver the spacecraft to one of these targets, at the end of the month she and colleagues will propose a single Kuiper Belt Object (KBO) target to NASA. She notes that the spacecraft would likely make an October midcourse maneuver to get on track for such an encounter.

“Whether the spacecraft will actually be active when the encounter occurs in early 2019 depends on whether NASA Headquarters sees fit to fund an extended mission,” said Owen.

But NASA says it could potentially continue communicating with the spacecraft for the next two decades when Jackman says it will be at the outer edge of our solar system’s heliosphere.


What took photos of Pluto?

Click to read more on it. Similarly, you may ask, what took pictures of Pluto?

Additionally, when did we get pictures of Pluto? This "wall" was first detected in 1992 by the two Voyager spacecraft.

New Horizons.

Spacecraft properties
Flyby of Pluto
Closest approach July 14, 2015, 11:49:57 UTC
Distanza 12,500 km (7,800 mi)
Flyby of 486958 Arrokoth

In this manner, do we have pictures of Pluto?

Some pretty amazing images of Pluto awed the world when they were released back in 2015. But New Horizons&mdashthe spacecraft that took the images&mdashhad cameras that could see well beyond the spectrum of visual light available to us mere humans.

Il Pluto Underground, Pluto 350 and Mariner Mark II One of the many early concepts for a mission to Pluto was to send a Mariner Mark II spacecraft.