Astronomia

Il progetto Mercury in orbita

Il progetto Mercury in orbita

Il 12 aprile 1961, i sovietici lanciarono il primo uomo nello spazio. La risposta americana arriva meno di quattro settimane dopo con il primo volo del progetto "Mercury", il programma avviato al fine di mitigare il vantaggio acquisito dai sovietici nel volo spaziale umano.

Il 5 maggio 1961, il comandante Alan B. Shepard, un ufficiale della Marina, diventa lui stesso il primo astronauta americano. Sebbene Shepard non fosse in orbita attorno alla Terra, raggiunse l'altezza di 186 km con la sua capsula, un livello più che sufficiente per guadagnare il "titolo" dell'astronauta che, secondo una valutazione della NASA, corrisponde a quelli che hanno superato il altezza di 80 km.

Con il suo "Mercury 3", ribattezzato "Freedom 7" e posizionato su un missile Redstone modificato a questo scopo, Shepard rimase in volo 15 minuti e 22 secondi prima dell'atterraggio nell'Atlantico: un tempo relativamente breve, ma abbastanza per dimostrare che l'uomo potrebbe controllare manualmente un'astronave in condizioni di assenza di peso.

Il volo suborbitale di Shepard fu ripetuto il 21 luglio 1961 dal suo collega Virgil Grissom, un maggiore dell'aviazione che con la capsula "Liberty Bell 7" raggiunse l'altezza di 190 km.

Per arrivare al primo volo orbitale del progetto Mercury, fu necessario attendere fino all'anno successivo quando, il 20 febbraio 1962, gli Stati Uniti. misero in orbita il loro primo astronauta. L'astronave era il "Mercury 6", posizionato su un missile Atlas, opportunamente modificato.

Il primo americano a volare in orbita fu il tenente colonnello dei Marines, John Glenn. Glenn, con la capsula "Friendship 7", rimase in orbita per quattro ore e cinquantacinque minitues, completando 3 orbite attorno alla Terra prima di scendere agevolmente e raggiungere l'obiettivo della missione: testare i benefici della "capsula Mercury". ", come un veicolo spaziale orbitale.

Come accaduto con Shepard, il volo orbitale di Glenn viene ripetuto il 24 maggio 1962 dal suo collega Scott Carpenter, che con la capsula "Aurora 7" compì una missione praticamente identica.

L'11 agosto 1962, i sovietici tornarono nello spazio con il "Vostok 3" pilotato dal maggiore Andrian Nikolaev, che il giorno successivo fu colpito in orbita dal colonnello Pavel Popovic a bordo del "Vostok 4". Le due astronavi passarono a una distanza di 6 km. l'uno dell'altro. Il "rendez-vous" non fu possibile perché il "Vostok" (come anche il "Mercurio") non aveva motori a razzo e il sistema di controllo necessario per l'incontro orbitale. Tuttavia, la compagnia sovietica ebbe pieno successo: Nikolaev fece 64 orbite e Popovic 48, il che indusse naturalmente gli americani a continuare il programma "Mercurio" con grande slancio.

Il 3 ottobre 1962, il comandante della Marina Walter M. Schirra fu messo in orbita con il "Mercury-Atlas 8". La sua missione era quella di dimostrare che l'uomo e la capsula "Mercurio" potevano lavorare insieme per un periodo più lungo di quello totalizzato nelle società precedenti. Schirra lo ha fatto rimanendo nello spazio per 9 ore e 13 minuti e facendo 6 giri intorno alla Terra. Molto poco rispetto alle 64 orbite di Nikolaev, una differenza parzialmente coperta dall'ultima missione del progetto, il "Mercury 9" quando, il 15 maggio 1963, il maggiore Gordon Cooper fece 22 orbite rimanendo nello spazio trentadue. Quattro ore e venti minuti.

La battaglia per la supremazia nello spazio era appena iniziata e solo sei anni dopo, con la prima discesa americana sulla Luna, si può dire che si concluse a favore degli Stati Uniti. Almeno per ora ...

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