Astronomia

Il commercio degli astronauti

Il commercio degli astronauti

Come si arriva all'astronauta? Quali requisiti devi avere per essere scelto come protagonista di una missione orbitale o addirittura planetaria? Era difficile rispondere a queste domande quando la NASA, nell'ormai distante 1959, invitò l'esercito americano a fornire i primi candidati astronauti. Mancava l'esperienza, mancavano precedenti: gli unici astronauti erano quelli descritti nei libri di fantascienza o nelle strisce flash Gordon e Buck Rogers.

Nella difficile ricerca degli uomini giusti per essere i primi ad andare nello spazio, la NASA aveva in mente alcune caratteristiche essenziali per garantire la loro attitudine allo spazio: una laurea tecnica, una lunga esperienza come pilota di aerei militari e una statura non molto alta che ha permesso di entrare nella piccola cabina della capsula di mercurio. Più di 500 uomini erano qualificati, sottoposti a test tecnici e psicologici da uno staff medico specializzato. Alla fine, molti candidati furono eliminati e altri decisero di non continuare.

Quelli che sopravvissero erano sette: M. Scott Carpenter, Gordon Cooper, Virgil Grissom, Donald Slayton, John Glenn, Walter Schirra, Alan Shepard. Ognuno di loro volò in una capsula di mercurio, ad eccezione di Slayton che rimase a terra perché le sue condizioni cardiache non erano soddisfacenti. Tuttavia, Slayton si riunì nel 1975, partecipando alla missione Apollo-Soyuz.

Naturalmente, questo primo gruppo di astronauti ha seguito altri che la NASA ha selezionato negli anni seguenti per i programmi Gemini, Apollo e Shuttle. In sostanza, i requisiti richiesti ai primi astronauti non sono cambiati fino ad oggi, sebbene lo Space Shuttle in particolare abbia ridotto l'età a trentacinque anni. Non è essenziale appartenere all'esercito, l'altezza non dovrebbe essere rigorosamente bassa e, novità, le donne hanno fatto parte della selezione di candidati per le missioni orbitali.

Tuttavia, il programma di allenamento rimane duro ed estenuante come nelle prime fasi. In sostanza, quando si sceglie di essere un astronauta, è come tornare ai banchi di scuola: nonostante il titolo già acquisito, i candidati devono studiare di nuovo matematica, meteorologia, astronomia, fisica, familiarizzare con i computer e studiare la navigazione spaziale.

Tuttavia, l'allenamento fisico rappresenta l'ostacolo più difficile. Per abituare gli astronauti prima di tutto all'assenza di gravità che troveranno nello spazio, iniziano ad addestrarli a bordo di un aereo, un C-135 opportunamente modificato all'interno, dove l'assenza di gravità viene ricreata artificialmente per periodi più lunghi di mezzo minuto Durante i periodi di gravità zero, gli astronauti devono praticare vari tipi di attività, manipolare dispositivi, mangiare e bere. E non è facile allenarsi a mangiare e bere in assenza di gravità.

Ai tempi di John Glenn era ovvio con un tubo simile a quello del dentifricio, in cui il cibo era contenuto proprio nella pasta. D'altra parte, a bordo dello Shuttle, la tecnologia spaziale consente il miracolo di un vero pasto liofilizzato reidratato al momento del consumo.

L'addestramento degli astronauti è ovviamente molto più complesso di quanto descritto finora: per esercizi più lunghi in simulazioni di assenza di gravità, viene utilizzata una piscina speciale, in cui gli astronauti possono allenarsi anche con il modello di navetta spaziale. Le manipolazioni quotidiane nei simulatori di volo e nei corsi di specializzazione con i computer non mancano in seguito. Ed è che l'informatica ha assunto un ruolo importante, come in molti altri aspetti della nostra vita.

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