Astronomia

Sonde Saturno e Voyager

Sonde Saturno e Voyager

Saturno, il sesto pianeta del Sole, è in orbita a una distanza di 1.430 milioni di chilometri ed è il secondo per dimensioni del nostro sistema solare. Molti misteri legati al signore degli anelli sono stati rivelati grazie alle sonde spaziali Voyager 1 e 2, che sono diventate obsolete fino ad alcuni dati inviati nel 1979 dalla sonda Pioneer 11.

Saturno, come il suo gigantesco vicino Giove, probabilmente possiede un nucleo roccioso e incandescente. Tuttavia, ciò non significa che sia un pianeta caldo: il cuore ardente di Saturno è circondato da una densa copertura di idrogeno solido, attorno al quale c'è uno strato di gas liquido e ghiaccio che causano, nell'atmosfera nuvolosa che avvolge la sua superficie, temperature molto basse

Per quanto riguarda la sua atmosfera, un idrogeno combinato mortalmente, elio, ammoniaca e metano, si può dire che sia meno turbolento di quello di Giove, ma non per questo completamente calmo. La notevole velocità di rotazione di Saturno attorno al suo asse (il giorno di Saturno dura solo dieci ore e quattordici minuti) lo fa viaggiare attraverso cinture a gas multicolori, il cui unico valore è trasformare il pianeta in multicolore agli occhi degli astronomi .

Tuttavia, ciò che ha affascinato e attirato l'attenzione degli studiosi per oltre trecento anni, sono i famosi anelli. Come sono stati scoperti, gli anelli sono stati battezzati con le prime lettere dell'alfabeto in modo da non indicare, in successione, la loro reale posizione rispetto al pianeta. La sua sequenza, che parte dal pianeta e si estende verso l'esterno, è, in effetti: D, C, B, A, F ed E. La sonda Voyager 1, durante il suo incontro ravvicinato con Saturno, ha inviato splendide immagini degli anelli, dimostrando che In effetti, centinaia di altri piccoli anelli furono inclusi tra i vecchi anelli A, B e C, invalidando così la teoria che considerava questi tre anelli come un singolo disco di materia.

Voyager 1 ha anche rivelato che l'anello F, scoperto nel 1979 dal Pioneer 11, è a sua volta diviso in tre parti, coperto da piccoli anelli, e ha confermato l'esistenza dell'anello a D che ha fotografato durante il suo passaggio Attraverso l'ombra di Saturno. Anche il debole E-ring, visibile dalla Terra ogni quindici anni, quando Saturno si trova in una certa posizione rispetto al nostro pianeta, è stato osservato da Voyager 1.

Per quanto riguarda la composizione degli anelli, con una larghezza totale di 65.000 km. e con uno spessore di pochi chilometri, si pensa che siano formati da palle di neve ghiacciata o rocce coperte di ghiaccio, le cui dimensioni variano da pochi micron a un metro di diametro.

Ma le scoperte di Voyager 1 non sono finite qui. Anche per quanto riguarda i satelliti di Saturno, la sonda della NASA ci ha inviato informazioni eccezionali. Fino al giorno del suo incontro con Saturno si sapeva che il pianeta degli anelli aveva una dozzina di lune, di cui la più vicina era Giano, il Febo più distante e il più interessante, per dimensioni e atmosfera, Titano.

In sole dodici ore di osservazione di Voyager, i satelliti di Saturno sono diventati 15. La sonda ha effettivamente fotografato 6 piccole lune, alcune delle quali sono state osservate per la prima volta. Due di questi, i satelliti numero 10 e 11, si trovano nella stessa orbita a 91.000 km. di Saturno. D'altra parte, si sa poco sui satelliti numero 12, 13, 14 e 15, fatta eccezione per la traiettoria delle loro orbite.

Le sonde gemelle Voyager 1 e 2, furono realizzate in tempo utile per sfruttare la "finestra di lancio" del 1977. In quell'anno, grazie all'allineamento dei pianeti esterni, fu possibile sfruttare la sua forza di gravità per inviare sonde spaziali in missione a Giove, Saturno, Urano e Nettuno. Il campo gravitazionale di un pianeta avrebbe spinto la sonda verso il pianeta successivo, fornendo così la necessità di una grande riserva di carburante, essenziale per compiere un viaggio così lungo.

Completamente automatiche, le sonde Voyager dovrebbero essere in contatto con il suolo attraverso i monitor, ma dovrebbero anche essere notevolmente autonome e avere la possibilità di modificare il proprio percorso, se necessario, se necessario. Ogni sonda funziona con 400 watt di energia elettrica fornita dai generatori nucleari, mentre trasmette dati attraverso milioni di km. che separa il Voyager dalla Terra, è assicurato da un trasmettitore di soli 25 watt, la potenza di una piccola lampadina familiare.

Un fatto aneddotico: l'incontro del Voyager 1 con Saturno iniziò il 22 agosto 1980 e terminò il 12 novembre dello stesso anno, quando la forza gravitazionale di Saturno modificò la traiettoria della sonda spingendola fuori dal piano ellittico. Voyager 1, che ha anche esplorato i satelliti interni di Saturno (Mimas, Encelado, Tethys, Dione, Rhea), dimostrando che quasi tutti hanno una superficie simile a quella della nostra Luna, è entrato in un percorso fuori dal nostro sistema solare. Invece, Voyager 2, ha seguito il suo percorso per un incontro con Urano.

◄ PrecedenteAvanti ►
Il commercio degli astronautiRazzo russo e americano

Video: Il grande viaggio delle sonde voyager (Aprile 2020).