Astronomia

Prime misure astronomiche

Prime misure astronomiche

Fu fatta la prima misurazione scientifica di una distanza cosmica, intorno al 240 a.C. di JC, di Eratosthenes de Cirene - direttore della Biblioteca di Alessandria, a quel tempo l'istituzione scientifica più avanzata del mondo -, che apprezzava che il 21 giugno, quando il Sole, a mezzogiorno, era esattamente al suo apice nel La città di Siena (Egitto) non era, allo stesso tempo, ad Alessandria, a circa 750 km a nord di Siena. Eratostene concluse che la spiegazione doveva essere che la superficie della Terra, essendo rotonda, era sempre più lontana dal Sole in alcuni punti rispetto ad altri.

Basato sulla lunghezza dell'ombra di Alessandria, a mezzogiorno al solstizio, la già avanzata Geometria era in grado di rispondere alla domanda relativa alla grandezza in cui la superficie terrestre si curvava nel percorso di 750 km tra Siena e Alessandria . Da questo valore, si potevano calcolare la circonferenza e il diametro della Terra, supponendo che avesse una forma sferica, un fatto che gli astronomi greci accettarono quindi senza esitazione.

Eratostene fece i calcoli corrispondenti (in unità greche) e, per quanto possiamo giudicare, le sue cifre erano circa 12.000 km per il diametro e circa 40.000 per la circonferenza della Terra. Quindi, sebbene forse per caso, il calcolo era abbastanza corretto. Sfortunatamente, questo valore per le dimensioni della Terra non ha prevalso. Circa 100 anni a. da J. C, un altro astronomo greco, Posidonio de Apamea, ripeté l'esperienza di Eratostene, arrivando alla diversa conclusione che la Terra avesse una circonferenza approssimativa di 29.000 km.

Questo valore più piccolo era quello che Tolomeo accettò e, quindi, quello che era considerato valido durante il Medioevo. Anche Colombo accettò questa cifra e, quindi, credeva che un viaggio di 3.000 miglia in Occidente lo avrebbe portato in Asia. Se avesse conosciuto le dimensioni reali della terra, forse non si sarebbe avventurato. Infine, nel 1521-1523, la flotta di Magellano - o, piuttosto, l'unica nave rimasta - circumnavigò la Terra per la prima volta, il che consentì di ripristinare il valore corretto, calcolato da Eratostene.

Basato sul diametro della Terra, Ipparco di Nicea, circa 150 anni a. da J. C., calcolò la distanza Terra-Luna. Usò il metodo che era stato suggerito un secolo prima da Aristarco di Samos, il più audace degli astronomi greci, che aveva già supposto che le eclissi lunari fossero dovute alla interposizione della Terra tra il Sole e la Luna. Aristarco scoprì che la curva dell'ombra terrestre mentre attraversava la Luna indicava le dimensioni relative della Terra e della Luna. Da questo, i metodi geometrici hanno offerto un modo per calcolare la distanza della Luna, a seconda del diametro della Terra. Ipparco, ripetendo questo lavoro, calcolò che la distanza dalla Luna alla Terra era 30 volte il diametro della Terra, ciò significava che la Luna doveva trovarsi a circa 348.000 km dalla Terra. Come vediamo, anche questo calcolo è abbastanza corretto.

Ma trovare la distanza che ci separa dalla Luna era tutto ciò che l'astronomia greca poteva raggiungere per risolvere il problema delle dimensioni dell'Universo, almeno correttamente. Aristarco fece anche un eroico tentativo di determinare la distanza Terra-Sole. Il metodo geometrico che usò era assolutamente corretto in teoria, ma implicava la misurazione di differenze così piccole negli angoli che, senza l'uso di strumenti moderni, si dimostrarono inefficaci nel fornire un valore accettabile. Secondo questa misurazione, il Sole era circa 20 volte più lontano da noi della Luna (quando, in realtà, è circa 400 volte di più).

Per quanto riguarda le dimensioni del Sole, Aristarco dedusse - sebbene le sue figure fossero anche errate - che questa dimensione dovesse essere almeno 7 volte più grande di quella della Terra, sottolineando in seguito che era illogico supporre che il Sole, di dimensioni così grandi, ruotava attorno alla nostra piccola Terra, così decise, infine, che il nostro pianeta ruotava attorno al Sole.

Sfortunatamente nessuno ha accettato le sue idee. Gli astronomi successivi, iniziando con Ipparco e terminando con Claudio Tolomeo, hanno formulato ogni sorta di ipotesi sui movimenti celesti, sempre basate sul concetto di una Terra ferma al centro dell'Universo, con la Luna a 384. 000 km di distanza e altri corpi oltre, a una distanza indeterminata. Questo schema rimase fino al 1543, anno in cui Nicolás Copernico pubblicò il suo libro, che tornò per dare effetto al punto di vista di Aristarco e detronizzò per sempre la Terra dalla sua posizione di centro dell'Universo.

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