Astronomia

Esopianeti abitabili

Esopianeti abitabili

Da marzo 2009, la sonda spaziale Kepler traccia il cielo alla ricerca di altri pianeti abitabili. Per quattro anni, osserverai più di 150.000 stelle. Oltre il nostro Sistema Solare, miliardi di pianeti orbitano attorno ad altre stelle. Questi pianeti sono chiamati extrasolari o esopianeti. Di loro, solo una piccola parte potrebbe ospitare la vita.

Da quando la NASA ha lanciato il Progetto Kepler, ogni mese vengono scoperti nuovi pianeti. I pianeti sono formati dalla nuvola di gas e polvere che circonda le stelle quando nascono. Dagli anni '90, sappiamo che sono molto comuni nell'universo. Ma ora la ricerca si concentra su pianeti con condizioni simili alla Terra. Pianeti che possono sviluppare la vita o darci il benvenuto quando la Terra muore.

Solo quelli che orbitano a una distanza ottimale dalla loro stella sono considerati pianeti potenzialmente abitabili. La zona abitabile dipende dalla massa e dalla luminosità di ciascuna stella. Più massa ha una stella, più ampia è la sua zona abitabile. Ma se è troppo massiccio, esaurirà rapidamente il suo combustibile e la vita non avrà il tempo di evolversi. Se ha meno massa, la sua zona abitabile è più piccola ma stabile. Le stelle di massa molto bassa non hanno la forza di generare aree abitabili. Idealmente, stelle di dimensioni simili al nostro Sole.

Si cercano pianeti rocciosi, con temperature moderate, in grado di ospitare acqua liquida e conservare un'atmosfera in grado di rigenerarsi. Anche soddisfacendo queste condizioni, sarebbe necessario analizzare la sua composizione chimica e quella della sua atmosfera per sapere se è abitabile o meno. Ma, per ora, la nostra tecnologia non ci consente di andare così lontano. Dobbiamo accontentarci di ciò che vediamo.

La sonda Kepler non fa osservazioni dirette. A differenza di altri telescopi come Hubble, Kepler non scatta immagini. Cattura la luce emessa dalle stelle ed elabora il suo spettrogramma Doppler. Le stelle emettono frequenze d'onda, di luce, che formano il loro spettrogramma. Piccole variazioni registrate nello spettrogramma di una stella possono indicare l'esistenza di un pianeta.

Quando un pianeta passa davanti al disco solare, produce una piccola diminuzione della luminosità della stella, che si riflette nel suo spettrogramma. Rileva anche le piccole oscillazioni causate dalla gravità. Ogni corpo con massa emette gravità. Una stella, un pianeta o persino noi stessi. La gravità della stella sul pianeta la mantiene in orbita. La gravità del pianeta sulla sua stella è molto più piccola, ma produce una leggerissima oscillazione della sua massa, che si riflette anche nel suo spettrogramma.

Le osservazioni di Keplero sono dirette verso una specifica regione del cielo. Tra le costellazioni di Lira e Cigno. La maggior parte dei pianeti scoperti finora sono giganti gassosi, come Giove e molto più vecchi. Finora, la cosa più vicina a un pianeta abitabile è Gliese 581d. Ha una massa sette volte maggiore della Terra e orbita attorno a una nana rossa più piccola del Sole.

La NASA ha grandi aspettative per i prossimi anni e ritiene che trovare un pianeta gemello sulla Terra sia solo una questione di tempo.

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Video: Alla ricerca di esopianeti abitabili documentario 2019 (Gennaio 2022).