Astronomia

Vita estremofila

Vita estremofila

La vita più dura conosciuta è la vita invisibile: microrganismi e batteri. Gli esseri viventi in grado di sopravvivere in condizioni estreme sono chiamati estremofili. Sopravvivono in condizioni che sarebbero letali per qualsiasi altro modo di vivere. Resistono a temperature estreme, al di sopra del grado di acqua bollente e al di sotto di congelamento, condizioni di acidità, mancanza di luce solare e ossigeno, pressione, salinità ... Possono rimanere dormienti per migliaia di anni e tornare rilanciare a contatto con l'acqua.

L'unica cosa di cui hanno bisogno gli estremofili è: materia organica, acqua e una fonte di energia. La materia organica abbonda in tutto il Cosmo. Possono usare una fonte di energia diversa dalla luce solare. In effetti, all'inizio degli anni '90, fu scoperto un batterio che viveva sottoterra, a 7 km di profondità, e si nutriva di petrolio. Ciò di cui la vita estremofila ha bisogno è l'acqua allo stato liquido. O almeno, ci crediamo. Fino ad oggi, non ci sono prove che qualsiasi forma di vita possa sopravvivere senza acqua liquida. Ma possiamo sbagliarci.

Fino ad ora, la Terra è l'unico posto nell'universo in cui è confermata l'esistenza di acqua allo stato liquido. Ma nel sistema solare stesso ci sono pianeti e satelliti con acqua ghiacciata. Se fosse dimostrato che gli estremofili possono sopravvivere con l'acqua ghiacciata, si apriranno nuove possibilità nella ricerca della vita extraterrestre.

I microrganismi sono stati trovati nelle pareti di ghiaccio di alcune grotte, ma non sappiamo ancora se sopravviverebbero lì permanentemente. Gli estremofili possono sopravvivere a lungo senza acqua liquida, nel loro stato di letargia, ma non in eterno. La necessità di acqua liquida sembra il suo unico ostacolo insormontabile.

Probabilmente, gli estremofili furono i primi esseri viventi sulla Terra. E saranno gli ultimi a sparire. Potrebbero anche essere prima delle stromatoliti, che sono ufficialmente il primo essere vivente sulla superficie della Terra. È possibile che alcuni microrganismi vivessero sottoterra. Lì si sono protetti dal bombardamento dei meteoriti e dall'intensa attività vulcanica che ha devastato la superficie. La mancanza di luce solare e le alte temperature non sono un problema per loro.

Entro un miliardo di anni la Terra si surriscalda, gli oceani inizieranno ad evaporare e diventeranno sempre più salati. Tutte le forme di vita si estingueranno. Solo gli estremofili resisteranno per qualche tempo. Saranno gli ultimi sopravvissuti della Terra. Anche quando tutta l'acqua sarà evaporata, vivranno dormienti all'interno dei cristalli di sale per diverse migliaia di anni. Svilupperanno pigmenti rossi che li proteggeranno dalle radiazioni solari. L'ultimo colore della vita sulla Terra sarà rosso. Si distinguerebbe dallo spazio, se ci fosse qualcuno a vederlo.

L'unica cosa che gli estremofili non sono riusciti a fare è evolversi in forme di vita avanzate. Quando la vita si evolve, si specializza in un habitat e questo lo rende più fragile e vulnerabile. Forse è una conseguenza inevitabile in ogni evoluzione della vita.

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Video: Daniela Billi Vita al limite: estremofili e la ricerca di altri mondi abitabili (Gennaio 2022).