Astronomia

Le orbite dei pianeti

Le orbite dei pianeti

Perché tutti i pianeti occupano, più o meno, lo stesso piano orbitale? La migliore congettura astronomica indica che si muovono sullo stesso piano orbitale perché nacquero dallo stesso e unico disco di materia che era piuttosto piatto.

Le teorie suggeriscono che il Sistema Solare fosse originariamente un'enorme massa di gas e polvere rotanti, forse inizialmente sferici. Sotto l'influenza della sua stessa attrazione gravitazionale si stava condensando, che doveva iniziare a girare sempre più velocemente per preservare il momento angolare.

Ad un certo punto di questo processo di aumento della condensa e della rotazione, l'effetto centrifugo alla fine ha interrotto una parte della materia dal piano equatoriale. Questa porzione di materia strappata, che rappresentava una piccola percentuale del totale, formava un grande disco piatto attorno alla porzione centrale principale della nuvola.

In un modo o nell'altro (poiché non vi è un consenso generale sui dettagli) una serie di pianeti è stata condensata da quel disco, mentre la maggior parte della nuvola è diventata il Sole. I pianeti hanno continuato a ruotare sul regione precedentemente occupata dal disco, e per questo motivo ruotano più o meno nello stesso piano dell'equatore solare.

Per ragioni simili, i pianeti, mentre si condensavano, formarono satelliti che ruotano, di solito su un unico piano, che coincide con quello dell'equatore del pianeta.

Si ritiene che le eccezioni a questa regola siano dovute a eventi violenti verificatisi molto tempo dopo la formazione generale del sistema solare. Il pianeta Plutone ruota su un piano che forma un angolo di 17 gradi con il piano di rivoluzione della Terra. Nessun altro pianeta ha un'orbita così inclinata.

Alcuni astronomi hanno ipotizzato che Plutone potrebbe essere stato un satellite di Nettuno e che è riuscito a liberarsi grazie a un cataclisma indeterminato. Degli attuali satelliti di Nettuno, il principale, che è Tritone, non ruota nel piano equatoriale di Nettuno, che è un'altra indicazione di alcuni cataclismi che hanno colpito quel pianeta.

Giove ha sette satelliti piccoli e distanti che non ruotano sul piano del suo equatore. Il satellite più esterno di Saturno è nello stesso caso. È probabile che questi satelliti non si formassero nella loro posizione attuale, al momento della nascita del sistema solare, ma piuttosto erano asteroidi catturati molto più tardi da quei pianeti giganti.

Molti degli asteroidi che ruotano tra le orbite di Marte e Giove hanno piani orbitali molto inclinati. Ancora una volta, tutto sembra indicare una catastrofe. È del tutto possibile che gli asteroidi fossero originariamente un singolo piccolo pianeta che ruotava sul piano generale. Molto tempo dopo la formazione del sistema solare, un'esplosione o una serie di esplosioni potrebbe frammentare quel mondo malvagio, collocando i frammenti in orbite che, in molti casi, differivano notevolmente dal piano orbitale generale.

Le comete ruotano su tutti i possibili piani. Ora, ci sono astronomi che credono che una nuvola sparsa di comete esista appena fuori dal sistema solare, a circa un anno luce dal Sole. Queste comete potrebbero essersi condensate dalle parti più esterne della nuvola sferica originale, prima che inizi la contrazione generale e prima che si formi il disco equatoriale.

In tali circostanze, quando occasionalmente una cometa lascia lo strato sferico e precipita nelle regioni interne del sistema solare (forse a causa dell'influenza gravitazionale di stelle distanti), il suo piano di rotazione attorno al Sole può essere qualsiasi.

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