Astronomia

Comete: The Oort Cloud

Comete: The Oort Cloud

La nuvola di Oort è una grande concentrazione di comete soggette alle forze del Sole e di altre stelle.

Nell'articolo The Oort Cloud, Paul R. Weissman, esperto di dinamiche cometarie, parla di queste comete che orbitano oltre Plutone. Un frammento di questo articolo è riprodotto qui in cui l'autore inizia sollevando la questione del numero di comete che formano questa immensa nuvola.

Quante comete rimangono nel cloud Oort? La cifra dipende dalla frequenza con cui le comete cloud fuggono nello spazio interplanetario. Secondo il numero osservato di comete di lungo periodo, gli astronomi ora stimano che contenga sei miliardi di comete; sono, quindi, i corpi più abbondanti di una certa dimensione nel sistema solare. Solo un sesto appartiene al cloud esterno e dinamico descritto da Oort; il resto è nel nucleo, più denso. Se viene applicata la migliore stima fatta finora della massa media di una cometa - 40.000 milioni di tonnellate - si scopre che la massa totale delle comete della nuvola di Oort è attualmente circa 40 volte quella della Terra .

Dove sono nate le comete del cloud Oort? Non si sono formati nella loro posizione attuale, poiché il materiale esistente a quelle distanze è così scarso che non è stato possibile aggiungerlo. Né sono nati nello spazio interstellare; la cattura di comete da parte del Sole è inefficace. L'unico posto che ci rimane è il sistema planetario. Oort ipotizzò che le comete fossero state create nella fascia degli asteroidi e furono espulse da pianeti giganti durante la formazione del sistema solare. Ma le comete sono corpi ghiacciati, enormi palle di neve sporca; nella fascia degli asteroidi la temperatura è troppo elevata perché i frammenti di ghiaccio si condensino.

Un anno dopo l'articolo di Oort del 1950, Gerard P. Kuiper, dell'Università di Chicago, propose di aggiungere la materia formando comete più lontane dal Sole, vicino ai pianeti giganti. (La cintura di Kuiper fu battezzata con il nome di questo ricercatore perché suggerì che alcune comete fossero costituite oltre le orbite planetarie più distanti.) Sicuramente, le comete avrebbero avuto origine in tutta la regione dei pianeti giganti, ma si sosteneva che quelli creati vicino a Giove e Saturno (i due pianeti di massa maggiore) dovevano essere espulsi nello spazio interstellare; non era probabile, tuttavia, che Urano e Nettuno, con masse inferiori, offrissero vie di fuga a così tante comete.

La ricerca dinamica ha appena gettato un'ombra di dubbio su questa ipotesi. Giove e, soprattutto, Saturno guidano una parte importante dei loro aquiloni sulla nuvola di Oort, in una quantità minore forse di Urano e Nettuno, che avrebbe potuto essere compensato dalla maggiore quantità di materiale che inizialmente popolava le aree del pianeta più alto.

È quindi possibile che le comete della nuvola di Oort provengano da una vasta gamma di distanze solari e, quindi, da una notevole gamma di temperature di formazione. Tale fenomeno potrebbe spiegare la diversa composizione delle comete. In un recente lavoro con Harold E. Levison abbiamo dimostrato che la nuvola potrebbe contenere asteroidi dalla regione dei pianeti interni. Composti di roccia, piuttosto che di ghiaccio, questi oggetti costituiscono dal 2 al 3 percento della popolazione totale della nuvola di Oort.

La chiave di queste idee è la presenza di pianeti giganti, che lanciano le comete verso l'esterno e modificano le loro orbite se mai rientrano nella regione planetaria. Altre stelle con pianeti giganti potevano contare sulle loro nuvole di Oort. Se tutte le stelle hanno nuvole di Oort, quando passano vicino al Sole passeranno attraverso le nostre. Anche così, le collisioni tra comete non saranno piccole, poiché lo spazio interposto proviene da un'unità astronomica o più.

Le nuvole di Oort che circondano ciascuna stella potrebbero rilasciare gradualmente comete nello spazio interstellare. Se passano vicino al Sole, queste comete interstellari dovrebbero essere riconosciute, perché si avvicinerebbero al sistema solare a velocità molto più elevate di quelle che provengono dalla nostra nuvola di Oort. Ad oggi, non è stata rilevata alcuna cometa interstellare, il che non dovrebbe sorprenderci poiché il sistema solare è un obiettivo molto piccolo nella vastità dello spazio interstellare e la probabilità che uno sia mai stato visto è del cinquanta percento.

La nuvola di Oort continua ad affascinare gli astronomi. Grazie alla meccanica celeste, la natura ha conservato in quel lontano magazzino un campione di materiale risalente alla formazione del sistema solare. Il loro studio, e quello delle tracce cosmochimiche che sono state congelate in ciascuno dei suoi componenti di gelato, consente ai ricercatori di conoscere dati preziosi sull'origine del sistema solare.

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Video: The Oort Cloud: Crash Course Astronomy #22 (Gennaio 2022).