Astronomia

Aquiloni nel cielo

Aquiloni nel cielo

Gli antichi, osservando che le comete apparivano e scomparivano in modo imprevedibile, circondate da un pelo pallido e seguite da una coda estremamente mutevole, non avevano dubbi: erano qualcosa che veniva a sconvolgere l'ordine celeste.

Il fatto stesso che le comete non seguissero il movimento dei pianeti, non fece altro che rafforzare questa convinzione che portò le comete a essere responsabili di eventi storici generalmente gravi. Pertanto, per secoli si è ritenuto che le comete fossero messaggere di disgrazie e che l'apparizione di una cometa fosse motivo di grande preoccupazione nei villaggi.

Nel I secolo a.C. JC. Lo scrittore Plinio attribuì la causa della sanguinosa guerra tra Giulio Cesare e Pompeo al passaggio di una cometa. Lo stesso è accaduto in molte altre occasioni; anche nel 1066, quando il duca di Normandia Guglielmo il Conquistatore sbarcò in Inghilterra e uccise il re Harold II proclamandosi nuovo re, fu vista un'altra cometa. Oggi sappiamo che è stata la cometa di Halley, il rappresentante più illustre di questa categoria di stelle, a tornare periodicamente.

A parte le superstizioni, l'opinione scientifica sulla natura delle comete, condivisa dai nostri antenati, fu quella che Aristotele stabilì intorno al 350 a.C. JC. Il grande filosofo greco formulò la teoria secondo cui sia le comete che le meteore non erano altro che fenomeni atmosferici causati da vapori in ebollizione che si staccarono dalla Terra e furono spinti verso la cima dell'atmosfera.

La convinzione di Aristotele sulle comete sopravvisse per secoli e lo stesso Galileo non riuscì a risolvere l'enigma delle traiettorie delle comete, sebbene Tycho Brahe fosse già riuscito a calcolare quasi completamente le sue enormi distanze dalla Terra.

Solo nella seconda metà del diciassettesimo secolo, grazie agli studi di Newton e Halley, fu possibile sapere che le comete sono sotto l'influenza della forza di attrazione del Sole, ma che, a differenza dei pianeti, seguono traiettorie estremamente allungate .

Halley calcolò che le occorrenze di una cometa prodotta nel 1531, 1607 e 1682, dovessero essere attribuite allo stesso oggetto celeste e predisse che la cometa sarebbe tornata nel 1758. Halley non visse abbastanza a lungo da vedere confermata la previsione con i propri occhi. La cometa è apparsa in tempo per l'appuntamento e da allora è stata conosciuta per nome.

Ma veniamo ai nostri giorni. Fino a qualche anno fa si pensava che le comete fossero corpi celesti formati da residui cosmici, molto simili ai meteoriti, che vagavano senza meta attraverso il sistema solare. Oggi la nostra conoscenza delle comete ha subito una rivoluzione.

L'astronomo americano Fred Whipple ha formulato un'ipotesi che si adatta perfettamente alla maggior parte delle osservazioni astronomiche. Secondo Whipple, le comete sono come "palle di neve sporche", cioè sarebbero formate da un conglomerato di ghiaccio (acqua, ammoniaca, anidride carbonica) e granuli solidi costituiti da carbonio e silicati.

I nuclei così composti, grazie alle loro piccole dimensioni, leggeri e compatti, sono in grado di resistere alla forza gravitazionale del Sole e dei pianeti, ma allo stesso tempo sono abbastanza volatili per giustificare l'enorme nuvola da cui sono circondati dall'effetto di calore solare Questa ipotesi spiegherebbe anche perché le comete non sono visibili quando mancano di capelli e coda.

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Sedna, il decimo pianeta nel sistema solare?Comete: The Oort Cloud

Video: Gli aquiloni nel cielo di San Vito Lo Capo (Luglio 2020).