Astronomia

Sedna, il decimo pianeta nel sistema solare?

Sedna, il decimo pianeta nel sistema solare?

I ricercatori sponsorizzati dalla NASA hanno scoperto l'oggetto più distante in orbita del Sole. È un misterioso corpo simile a un pianeta nei confini del Sistema Solare, che è tre volte più lontano dalla Terra di Plutone.

Il Sole appare così piccolo da quella distanza che potrebbe essere completamente coperto dalla testa di uno spillo. L'oggetto, chiamato Sedna dalla dea Inuit degli oceani, si trova a 13 miliardi di chilometri (8 miliardi di miglia) di distanza, alle estremità del sistema solare.

Questa è, molto probabilmente, la prima osservazione dell'ipotetica "Oort cloud", un sito super remoto dove si trovano piccoli corpi ghiacciati che forniscono comete che attraversano la Terra. Altre caratteristiche notevoli di Sedna sono le sue dimensioni e il suo colore rossastro. Dopo Marte, è il secondo oggetto più rosso del sistema solare. Si stima che Sedna abbia circa tre quarti delle dimensioni di Plutone.

Sedna è sicuramente l'oggetto più grande trovato nel sistema solare dalla scoperta di Plutone nel 1930. Brown, insieme a Drs. Chad Trujillo dell'Osservatorio Gemelli, Hawaii, e David Rabinowitz della Yale University di New Haven, hanno trovato l'oggetto planetario, o planetoide, il 14 novembre 2003. I ricercatori hanno usato il telescopio Samuel Oschin da 48 pollici all'Osservatorio da Caltech a Palomar vicino a San Diego.

Pochi giorni dopo, telescopi in Cile, Spagna, Arizona e Hawaii hanno osservato l'oggetto. Anche il nuovo Spitzer Space Telescope della NASA lo ha cercato. Sedna è estremamente lontana dal Sole, nella regione più fredda del nostro sistema solare, dove le temperature non raggiungono mai i 240 gradi Celsius sotto lo zero. Il planetoide è ancora più freddo perché si avvicina solo brevemente al sole durante la sua orbita solare di 10, 500 anni. Nella sua maggiore distanza Sedna è 130 miliardi di chilometri (84 miliardi di miglia) dal Sole, 900 volte la distanza dalla Terra al Sole.

Gli scienziati hanno utilizzato il fatto che anche il telescopio Spitzer non è stato in grado di rilevare il calore di un oggetto così lontano e freddo, per determinare che deve avere un diametro inferiore a 1.700 chilometri, che è inferiore a Plutone.

Combinando i dati disponibili, la dimensione di Sedna è stata calcolata a metà strada tra Plutone e Quaoar, un piccolo planetoide scoperto dalla stessa squadra nel 2002. L'orbita ellittica di Sedna non è simile a nulla vista in precedenza dagli astronomi. Assomiglia alle orbite previste per gli oggetti trovati nell'ipotetica nuvola di Oort, una lontana riserva di comete.

Ma Sedna è 10 volte più vicina della distanza prevista per la nuvola di Oort. Gli astronomi ritengono che questa "nuvola di Oort interna" avrebbe potuto formarsi miliardi di anni fa quando una stella colorata passò attraverso il Sole, trascinando alcuni dei corpi simili a una cometa. La stella sarebbe stata abbastanza vicina da essere più luminosa della luna piena e sarebbe stata visibile durante il giorno nel cielo per 20.000 anni. Peggio ancora, avrebbe spostato le comete oltre nella nuvola di Oort, portando a un'intensa pioggia di comete che avrebbe potuto far scomparire alcune o tutte le forme di vita esistenti sulla Terra in quel momento. Esistono prove indirette che Sedna abbia una luna. I ricercatori sperano di verificare questa possibilità con il NASA Hubble Space Telescope.

Sedna si avvicinerà alla Terra nei prossimi anni, ma anche al suo massimo approccio, tra circa 72 anni, sarà molto più lontana, molto più di Plutone. Quindi inizierai il tuo viaggio di ritorno di 10.500 anni ai confini del sistema solare. L'ultima volta che Sedna è stata vista così vicino al Sole, la Terra stava uscendo dall'ultima era glaciale. La prossima volta che ritorno, il mondo potrebbe essere un posto completamente diverso.

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