Astronomia

La nostra galassia, la Via Lattea

La nostra galassia, la Via Lattea

La Via Lattea che possiamo vedere nel cielo notturno è in realtà solo una delle braccia a spirale della nostra galassia, che prende, per estensione, lo stesso nome.

La nostra galassia è un raggruppamento di circa 300.000 milioni di stelle a forma di spirale o rotanti, le cui dimensioni sono stimate in circa 100.000 anni luce e il cui disco centrale misura 16.000 anni luce.

La Via Lattea, chiamata anche in Spagna Santiago Way, può essere visto ad occhio nudo come una banda di luce che attraversa il cielo notturno, che Democrito ha già attribuito a una serie di innumerevoli stelle così vicine tra loro da essere indistinguibili.

Nel 1610 Galileo, usando il telescopio per la prima volta, confermò l'osservazione di Democrito. Nel 1773 Herschel, contando le stelle osservate nel cielo, costruì un'immagine della Via Lattea come un disco stellare in cui è immersa la Terra, ma non riuscì a calcolarne le dimensioni. Nel 1912 l'astronomo Henrietta Leavitt Scoprì la relazione tra il periodo e la luminosità delle stelle chiamate variabili Cefeidi, che gli permise di misurare le distanze dei cluster globulari.

Diversi anni dopo Shapley mostrò che i cluster erano distribuiti con una struttura più o meno sferica attorno al centro del disco, in quello che chiamava alone galattico. Ha anche mostrato che non è centrato sul Sole, ma in un punto distante dal disco nella direzione della costellazione del Sagittario, dove posizionava correttamente il centro della galassia.

Questa struttura fu confermata quando fu osservato dall'Osservatorio di Monte Wilson in California che l'oggetto a spirale chiamato Andromeda era costituito da singole stelle e non era una semplice nebulosa gassosa come si credeva in precedenza.

Nel 1930 Trumpler scoprì l'effetto dell'oscuramento galattico prodotto dalla polvere interstellare, correggendo così sia la dimensione della Galassia che la distanza alla quale il Sole è ai valori accettati oggi. Secondo questi dati, il Sistema Solare si trova a una distanza compresa tra 7.500 e 8.500 parsec dal centro galattico, a circa due terzi di distanza.

Tutte le stelle che compongono la Via Lattea stanno ruotando attorno al nucleo, che si ritiene abbia un buco nero all'interno. Osservazioni astronomiche riferite a galassie distanti mostrano che la velocità di rotazione del Sole attorno alla galassia è di circa 250 km / s, impiegando circa 225 milioni di anni per compiere una rivoluzione completa. Le stelle vicine al Sole formano un'orbita relativamente simile, ma quelle più vicine al centro della galassia ruotano più velocemente, un fatto noto come rotazione differenziale.

L'età della Via Lattea è stimata in circa 13 miliardi di anni, una cifra che emerge dallo studio dei cluster globulari e che concorda con il risultato ottenuto dai geologi nel loro studio del decadimento radioattivo di alcuni minerali terrestri.

L'osservazione della mappa stellare ha permesso la ricostruzione delle braccia a spirale della Galassia, aree in cui il numero di ammassi stellari o aree di formazione stellare è abbondante. Questi sono chiamati dalle costellazioni che si trovano in essi. Il braccio più vicino al centro galattico è chiamato Centauro o Norma-Centauro. Il prossimo braccio esteriore è il Sagittario. Il braccio di Orione è il nostro braccio locale, chiamato anche Cigno, e il braccio contiguo verso l'esterno è noto come Perseo.

Le stelle trovate in la Via Lattea Di solito sono raggruppati in due grandi gruppi, comunemente chiamati popolazioni. Il cosiddetto gruppo di popolazione I è costituito da stelle di composizione solare relativamente giovani che sono distribuite in orbite approssimativamente circolari nel disco galattico, all'interno delle loro braccia. Le stelle della popolazione II sono ricche di idrogeno ed elio, con una carenza di elementi pesanti, sono più vecchie e hanno orbite che non si trovano all'interno del piano galattico.

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