Biografie

Henrietta Leavitt e le stelle variabili (Cefeidi)

Henrietta Leavitt e le stelle variabili (Cefeidi)

Henrietta Swan Leavitt era un'astronoma americana, nota per il suo studio di un tipo di stelle la cui luminosità varia con periodi regolari, le cosiddette "variabili Cefeidi".

Henrietta Swan Leavitt, figlia di un ministro del Congresso americano, nacque a Lancaster, nel Massachusetts, il 4 luglio 1868 e morì a Cambridge il 12 dicembre 1921. Studiò all'Oberlin College e Radcliffe dove si laureò 1892. Fu allora che scoprì l'astronomia.

Dopo la laurea ha seguito un corso di astronomia, anche se non ha potuto mettere in pratica le sue conoscenze astronomiche fino a tre anni dopo, a causa di una malattia che lo ha costretto a rimanere a casa durante tutto quel tempo.

Nel 1895 entrò nell'Osservatorio di Harvard come volontario e sette anni dopo divenne parte del suo staff, sotto la direzione di Charles Pickering. Durante quel periodo ebbe l'opportunità di svolgere lavori teorici, ma divenne capo del Dipartimento fotografico dell'Osservatorio, dove, insieme al suo gruppo, studiò le immagini delle stelle per determinarne l'entità.

Durante la sua carriera, Leavitt ha scoperto più di 2.400 stelle variabili. Si dedicò quindi allo studio di queste stelle variabili, il che avrebbe significato il suo più grande contributo all'astronomia: la relazione tra il periodo e la luminosità dei Cefeidi.

I cefeidi sono stelle variabili che mostrano un ritmo regolare di luminosità, oscuramento e luminosità se osservati in periodi di tempo che vanno da alcune settimane a qualche mese. Leavitt notò che più luminosa era la stella, più durava la pulsazione. Ciò significa che osservando una di quelle stelle, è possibile determinare il periodo di pulsazione e scoprire quanto è luminosa la stella.

Queste stelle pulsano perché le aree di idrogeno ed elio ionizzato sono vicine alla superficie. I Cefeidi sono più luminosi quando sono vicini alla loro dimensione minima e, poiché tutti i Cefeidi sono approssimativamente alla stessa temperatura, la loro dimensione determina la loro luminosità. Inoltre, queste stelle sono così luminose che possono essere viste in galassie molto distanti.

Una volta verificata, la legge di Leavitt è stata utilizzata per misurare la distanza di oggetti molto distanti, come le galassie. Per calibrarlo, è stato necessario ottenere con altri mezzi la distanza alla quale si trova un Cefeide vicino, da cui si deduce la sua luminosità reale. Usando questo metodo, gli astronomi Shapley e Curtis misurarono la distanza dalla galassia M31, raggiungendo conclusioni diverse, dal momento che non erano d'accordo sulle dimensioni della Via Lattea né era nota la distinzione tra novae e supernovae in quel momento.

Henrietta Leavitt ha anche sviluppato un modello di misurazioni fotografiche che è stato accettato dal Comitato internazionale delle magnitudini fotografiche nel 1913. Per sviluppare questo modello di misurazione, Leavitt ha usato 299 lastre di 13 telescopi e ha usato equazioni logaritmiche per ordinare le stelle su 17 magnitudini di luminosità. Leavitt ha continuato a ridefinire questo lavoro per tutta la vita.

A causa dei pregiudizi del tempo, Henrietta Swan Leavitt non riuscì a sviluppare i suoi metodi di lavoro in astronomia, quindi non ebbe l'opportunità di ottenere il massimo dal suo intelletto. Nel corso del suo lavoro ha anche scoperto quattro nuove stelle e studiato alcuni tipi di stelle binarie e asteroidi.

Era membro di Phi Beta Kappa, dell'American Association of the University of Women, dell'American Society of Astronomy and Astrophysics, dell'Association for the Advancement of Science e membro onorario dell'Association of Variable Star Observers.

Henrietta Leavitt lavorò all'Osservatorio di Harvard fino alla sua morte nel 1921 a causa di un cancro. Sfortunatamente, Henrietta è deceduta prima di poter concludere un altro lavoro sulla bilancia per misurare la grandezza delle stelle. I suoi importanti contributi al mondo scientifico furono riconosciuti postumo nel 1925, quando fu nominato dall'Accademia svedese delle scienze per il premio Nobel.

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