Biografie

Messier: cataloghi di nebulose e ammassi stellari

Messier: cataloghi di nebulose e ammassi stellari

Charles Messier (1730-1817) fu un astronomo francese noto soprattutto per aver compilato il primo catalogo di nebulose e ammassi stellari e per essersi dedicato sistematicamente alla ricerca di comete, scoprendo circa 13 in tutta la sua vita.

Dopo essere entrato all'osservatorio di Parigi con vent'anni di scriba, Messier si appassiona all'astronomia e studia sotto la guida del regista Joseph Nicholas de l'lsle (1686-1768), diventa il suo assistente. Si dedicò immediatamente all'indagine sistematica delle comete, scoprendo nel 1759 la cometa di Halley e l'anno successivo una nuova cometa, a cui fu dato il nome.

La compilazione del famoso catalogo di nebulose e ammassi stellari è nata proprio dalla necessità di conoscere esattamente posizioni e forme di questi oggetti diffusi, in modo da non confonderli con le comete che stavo scoprendo. Il catalogo, che contiene un centinaio di oggetti, è ancora consultato dagli astronomi oggi ed è un punto di riferimento fondamentale per i dilettanti.

Il primo oggetto incluso nell'elenco era la Nebulosa del Granchio, elencata come Messier 1 (M1). Nel 1764 divenne un membro straniero della Royal Society. Nel 1765, trovò l'ammasso globulare M41. Per l'anno 1769 fu accettato come membro dell'Accademia di Berlino dal re di Prussia e su raccomandazione di La Harpe, fu nominato all'Accademia di San Pietroburgo in Russia. Nel 1769 prese la decisione di pubblicare il suo catalogo che contava già 45 oggetti. Si unì all'Accademia Royale des Science di Parigi nel 1770.

Nel 1771 individuò quattro oggetti nebulosi da M46 a M49. Più tardi quell'anno scoprì M62. Negli anni seguenti la ricerca di oggetti nebulosi diminuì di intensità descrivendo solo M50 nel 1772, e nel 1773 trovò un secondo brillante compagno dell'Andromeda M110, ma, per qualche motivo non documentato, non lo inserì nel catalogo. Altri due oggetti furono descritti e inclusi come M51 a M52 nel 1774.

Dopo tre anni di bassa produttività, nel 1777 includeva M53. Nel 1778 furono catalogati M54 e M55, che erano stati precedentemente registrati da Lacaille. Nel 1779, in seguito alla cometa 1779 Bode attraverso l'ammasso galattico della Vergine, osservò nove oggetti (da M56 a M63) e M64 nel 1780. Nel 1780 trovò M65 e M66 e pochi mesi dopo M67 e M68 con i quali completò la seconda versione del catalogo che fu pubblicato nel 1780 nell'almanacco francese Connaissance des Temps.

Messier e Mechain, amici da anni, intrapresero la ricerca congiunta ottenendo, nel 1781, un elenco di 100 oggetti. Successivamente Mechain ha aggiunto altri tre oggetti all'elenco (da Messier M101 a M103) e ha lanciato la terza pubblicazione. Poco dopo, Charles Messier aggiunse M104 e probabilmente anche posizioni per gli oggetti descritti in seguito come M102 e M103, così come la nebulosa menzionata come M97.

Nel novembre del 1781, il suo lavoro fu interrotto da un incidente quando cadde in una fessura del ghiaccio, soffrendo di un trauma che lo disabilitò per un anno. A quel tempo, nell'aprile del 1782, Mechain scoprì un'altra nebulosa che divenne l'ultimo oggetto Messier trovato M107.

Il catalogo è stato infine corretto identificando almeno tre dei quattro che erano stati persi e aggiungendo le ultime scoperte di Messier e Mechain (M104, M109). Una scoperta non catalogata fu aggiunta già nel XX secolo, la M110.

Nei suoi ultimi giorni Napoleone impose la Croce della Legione d'Onore nel 1806. A sua volta, un anziano Messier distrusse gran parte della sua reputazione scientifica dedicando la grande cometa del 1769 a Napoleone, che nacque quell'anno. Nel 1815, ebbe un ictus. Dopo una lunga convalescenza, morì il 12 aprile 1817 a Parigi. È stato onorato postumo dalla comunità astronomica mettendo il suo nome in un cratere di luna.

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