Storia

Astronomia nel XX secolo (I)

Astronomia nel XX secolo (I)

I progressi nell'astronomia (in effetti, in tutte le scienze) durante il ventesimo secolo superano di gran lunga quelli di tutti i secoli precedenti. Furono costruiti telescopi a riflessione crescente. Gli studi con questi strumenti hanno rivelato la struttura di ammassi di stelle enormi e distanti, chiamati galassie e ammassi di galassie.

Quando arrivarono a questo secolo molte delle credenze precopernicane erano riemerse quando si parlava delle galassie, si riteneva che il Sole fosse vicino al centro della Via Lattea, che costituiva l'intero universo. Oltre i confini della galassia si riteneva che non ci fosse altro che un vuoto infinito.

Lo studio sotto spettroscopia delle nebulose ellittiche all'inizio del secolo, ha mostrato che non avevano caratteristiche di essere nuvole di gas ma piuttosto caratteristiche stellari, che indicavano che almeno alcune nebulose a spirale erano costituite da stelle.

Lo studio delle stelle variabili di Harlow Shapley lo ha portato a scoprire le variabili Cefeidi, le stelle pulsanti che cambiano luminosità. Il ciclo di variazione della luminosità cepheid è direttamente correlato alla sua luminosità intrinseca, una scoperta fatta da Henretta Swan Leavitt. Questa proprietà dei Cefeidi ha permesso di conoscerne la grandezza assoluta.

Quando studiava le variabili dei cluster globulari, Shapley si rese conto che la loro distanza era molto maggiore di quanto si credesse e che erano verso il centro della galassia, nel calcolare la loro distanza dal Sole, dovrebbe trovarsi alla periferia del Via Lattea in questo modo il Sole si spostava dal centro dell'universo conosciuto a una sua periferia.

Sebbene diversi astronomi difendessero la teoria degli universi dell'isola esposti da Kant e seguiti da Herschel, non vi erano prove confermative del fatto. Questa prova verrebbe dalle osservazioni di Edwin Hubble, che il 19 febbraio 1924 scrisse a Shapley: "Sarai sicuramente interessato a sapere che ho trovato una variabile Cefeide nella Nebulosa Andromeda". In questo modo, l'idea di Shapley di una singola galassia, la nostra, come componente dell'intero universo, fu smentita e rivelò la presenza di altre galassie nello spazio.

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