Storia

Astronomia nel 18 ° secolo

Astronomia nel 18 ° secolo

Dopo il tempo di Newton, l'astronomia si diramò in varie direzioni. Con la legge della gravitazione universale, il vecchio problema del movimento planetario fu ri-studiato come meccanica celeste. Il perfezionamento del telescopio ha permesso l'esplorazione delle superfici dei pianeti, la scoperta di molte stelle deboli e la misurazione di distanze stellari.

Il sistema di misurazione più appropriato era la triangolazione o la parallasse, che consiste nel fare due osservazioni dello stesso oggetto in luoghi diversi e allo stesso tempo. L'oggetto osservato sembrerà muoversi rispetto allo sfondo stellato in base alla sua distanza. Calcolando l'angolo di spostamento e conoscendo la distanza che separa i due punti di osservazione, è possibile trovare la distanza dall'oggetto.

La realizzazione della parallasse richiedeva l'uso di precisi sistemi di misurazione del tempo, nonché una misurazione accurata delle distanze geografiche, ciò era possibile solo quando principalmente le esigenze di spedizione portavano allo sviluppo di cronometri più accurati e alla scienza della cartografia.

Nel 1718 l'astronomo inglese Edmund Halley (che aveva già calcolato l'orbita ellittica della "sua" cometa, nel 1682), scoprì che tre delle stelle più luminose - Sirius, Proción e Arthur - non erano nella posizione registrata dagli astronomi Greci. Halley concluse che le stelle non erano fisse nel cielo, ma si muovevano in modo indipendente. Il movimento è molto lento e così impercettibile che, fino a quando non è stato possibile utilizzare il telescopio, sembravano essere riparati.

Nel 1785, Herschel suggerì che le stelle fossero disposte in modo lenticolare nel cielo. Se guardiamo la Via Lattea, vediamo un numero enorme di stelle; ma quando guardiamo il cielo ad angolo retto rispetto a questa ruota, ne vediamo un numero relativamente minore. Da ciò Herschel dedusse che i corpi celesti formavano un sistema appiattito, con l'asse longitudinale nella direzione della Via Lattea. Oggi sappiamo che, entro certi limiti, questa idea è corretta e chiamiamo il nostro sistema stellare Galaxy, un altro termine usato per designare la Via Lattea (galassia, in greco, significa "latte").

Herschel ha provato a valutare le dimensioni della Galassia. Il conteggio dei campioni di stelle in diversi punti della Via Lattea ha permesso a Herschel di stimare che ci dovrebbero essere circa 100 milioni di stelle nell'intera Galassia. E in base ai valori della sua luminosità, decise che il diametro della Galassia era circa 850 volte la distanza dalla luminosa stella siriana, mentre il suo spessore corrispondeva a 155 volte quella distanza.

Da parte sua, il matematico e astronomo francese Joseph Louis Lagrange dirige la commissione per l'istituzione di un nuovo sistema di pesi e misure, il sistema metrico decimale). Nel 1788 pubblicò "Analytical Mechanics", che servirà come base per la futura ricerca astronomica. Tra le sue ricerche in astronomia, spiccano anche i calcoli della liberazione della luna e i movimenti dei pianeti.

Sempre durante questo secolo, Charles Messier pubblica il prezioso catalogo di oggetti celesti con un aspetto nebbioso che ha raccolto dal 1758 al 1784. Kant attribuisce nel 1755 la genesi del sistema solare a un processo meccanico. Lagrange studia nel 1788 il noto problema dei tre corpi e alcuni casi speciali con soluzione. Laplace pubblica nel 1799 la sua Meccanica celeste e scopre l'invariabilità dell'asse maggiore delle orbite planetarie.

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