Terra e luna

I piatti della crosta terrestre

I piatti della crosta terrestre

La superficie terrestre, la litosfera, è divisa in piastre che si muovono ad una velocità di circa 2 a 20 cm all'anno, spinte da correnti di convezione che si svolgono sotto di essa, nell'astenosfera.

Ci sono sette grandi piatti principali oltre ad altri più piccoli. Alcuni piatti sono esclusivamente oceanici, come quello di Nazca, sul fondo dell'Oceano Pacifico. Altri, la maggioranza, includono la crosta continentale che sporge dal livello del mare formando un continente.

Piatti della litosfera

La parte solida più esterna del pianeta è uno strato spesso circa 100 km chiamato litosfera che è formata dalla crosta più la parte superiore del mantello. Nelle aree oceaniche la crosta è più sottile, da 0 a 12 km e formata da rocce di tipo basaltico.

La crosta che forma i continenti è più spessa, fino a 40 o 50 km e composta da rocce cristalline, simili al granito. La crosta continentale è lo strato più freddo e rigido sulla Terra, quindi si deforma con difficoltà.

il astenosfera, situato immediatamente sotto la litosfera è formato da materiali allo stato semifluido che si muovono lentamente. Le differenze di temperatura tra un interno caldo e una zona esterna più fredda producono correnti di convezione che spostano le piastre.

Queste piastre si formano nelle creste oceaniche e affondano nelle zone di subduzione. In questi due bordi, e nelle aree di attrito tra le piastre (faglie), ci sono grandi tensioni e deflussi di magma che causano terremoti e vulcani.

I continenti, essendo incorporati in piastre mobili, non hanno una posizione e una forma fisse, ma si stanno muovendo sulla piastra a cui appartengono.

La parte oceanica può essere introdotta sotto un'altra piastra fino a quando non scompare nel mantello. Ma la porzione continentale di un piatto non può, perché è troppo rigida e spessa. Quando due continenti, trascinati dai loro piatti, si scontrano, finiscono per fondersi l'uno con l'altro, mentre una vasta catena montuosa sorge nella zona di schianto.

Pangea e movimenti della placca

Nella storia della Terra ci sono stati momenti in cui la maggior parte dei continenti si sono riuniti, dopo essersi scontrati tra loro, formando il grande supercontinente Pangaea. L'ultima volta che è successo è stato alla fine del Paleozoico e all'inizio del Mesozoico.

Durante il mesozoico, la Pangea si stava disintegrando. Dapprima fu diviso in due grandi masse continentali: Laurasia a nord e Gondwana a sud, separate da un oceano equatoriale chiamato Tethys. Durante il Mesozoico, circa 135 milioni di anni fa, l'Oceano Atlantico iniziò a formarsi mentre l'America si separava dall'Europa e dall'Africa.

Gli spostamenti dei continenti e i cambiamenti climatici e del livello del mare che hanno causato hanno avuto una grande influenza sull'evoluzione che gli esseri viventi hanno seguito sul nostro pianeta. In luoghi che sono rimasti isolati dal resto della terraferma per lungo tempo, come l'Australia o il Madagascar, circondati dal mare per oltre 65 milioni di anni, si sono evolute forme di vita molto speciali. Un altro esempio è la differenza di flora e fauna tra Nord e Sud America, isolata per decine di milioni di anni e unita solo circa 3 milioni di anni fa.

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