Astronomia

Strano puntino di luce nella sequenza delle immagini dell'avvicinamento al Mu69 2014 (Ultima Thule)

Strano puntino di luce nella sequenza delle immagini dell'avvicinamento al Mu69 2014 (Ultima Thule)

Nella sequenza di immagini che è stata scattata da New Horizons durante l'avvicinamento a Ultima Thule il 3 dicembre, si può vedere un puntino di luce nell'angolo in basso a sinistra, non luminoso come MU69 del 2014 ma chiaramente visibile.


Fonte: qui (tedesco) o qui (inglese), NASA / Laboratorio di fisica applicata Johns Hopkins / Laboratorio di ricerca sud-ovest / Henry Throop

C'è qualche teoria su cosa potrebbe aver causato questo segnale? Una particella della sonda stessa, che passa casualmente davanti alla lente? Una stella variabile? Un piccolo oggetto alla giusta distanza e angolazione per essere intravisto da New Horizons? Penso che quest'ultimo sarebbe un evento astronomicamente improbabile...

Ecco alcuni singoli fotogrammi di quella sequenza di immagini, la macchiolina è chiaramente visibile il 3 dicembre.


Probabilmente è un attacco di raggi cosmici, un artefatto comune nelle immagini di New Horizons. L'immagine, tuttavia, è di qualità molto scadente, il che rende difficile analizzare l'esatta natura dello spot. Approfondirò questo aspetto alla fine della risposta.

Possibilità:

  1. Raggio cosmico colpito
    Un evento comune (vedi sotto); la causa più probabile senza prove contrarie.

  2. Stella di sfondo (ad es. una nova)
    Novæ (e le stelle variabili) si illuminano e si attenuano per diversi giorni. Se questa fosse una nova si sarebbe mostrata nelle immagini dei giorni precedenti e successivi.

  3. Oggetto della cintura di Kuiper
    Per non mostrare nelle immagini dei giorni adiacenti sarebbe necessario un grande movimento relativo e quindi ci si aspetterebbe una scia considerevole (nessuna è evidente).

  4. alieni
    Possibile? Sì. Probabile? Lontano, lontano, da esso. Non merita una seria considerazione.

Ecco il disclaimer standard del team di New Horizons:

Questa immagine contiene uno o più oggetti la cui luminosità supera il livello di saturazione del rilevatore. Questo a volte produce una "coda" di pixel chiari e/o scuri a destra dell'oggetto. Potresti anche notare una debole striscia bianca verticale che passa attraverso l'oggetto saturo; si tratta di un artefatto chiamato "frame transfer smear" ed è associato alla rimozione incompleta del segnale prodotto quando l'immagine viene trasferita dalla regione otticamente attiva del rivelatore alla regione di memorizzazione del rivelatore. Se il bersaglio è molto saturo, potresti anche notare una debole caratteristica a forma di X quasi centrata sull'oggetto; questi sono picchi di diffrazione ottica.

Questa immagine contiene una o più strisce associate ai raggi cosmici che passano attraverso il rivelatore. Quasi ogni immagine LORRI ha almeno un raggio cosmico, ma la maggior parte sono eventi "single pixel" (cioè, sembrano essere solo in un singolo pixel e possono essere facilmente scambiati per stelle). Ma a volte un raggio cosmico è abbastanza energico da lasciare una "scia" mentre passa attraverso il rivelatore LORRI.

Esempio di colpi di raggi cosmici e scie di saturazione:

Fonte: qui (tramite il link "Ulteriori informazioni..."), NASA/JHUAPL/SwRI
Nota che nonostante sia un PNG, in questa immagine si possono vedere artefatti di compressione JPEG

Il telaio in questione:

Fonte: Frame K-29 di questa immagine presa da qui, NASA/JHUAPL/SwRI/Henry Throop
L'ingrandimento sotto è dal frame K-29 di questa immagine

L'immagine in questione è quasi certamente un composto impilato di ~ 10 immagini di origine e sembra essere stato bin 2 × 2 (confronta qui). Per rendere più visibili gli oggetti deboli, è probabile che l'immagine sia stata anche migliorata con il contrasto. L'immagine mostra anche chiari segni di compressione e quantizzazione con perdita (da 12 bit per pixel a ~5), vedere l'ingrandimento di seguito. Sebbene queste siano (per lo più) scelte accettabili per l'uso previsto dell'immagine, tende a oscurare i dettagli dalle immagini originali.

Ritaglia che mostra artefatti:

Guardando il punto in questione (ingrandimento sotto) si notano un paio di cose:

È compatto e relativamente debole. La sua dimensione complessiva in pixel è circa la metà di quella delle stelle e dell'MU69. Inoltre, il calo di luminosità allontanandosi dal suo centro è molto più rapido che per gli altri oggetti. Ciò è coerente con un oggetto luminoso ma compatto che appare in una sola immagine nello stack K-29.

Questo oggetto mostra anche una struttura meno sfocata con due punti o linee nettamente più luminosi. Questo è coerente con lo spruzzo di un raggio cosmico colpito.

Ritaglia che mostra un punto misterioso:

Tutto sommato, penso che un raggio cosmico colpito sia la spiegazione più probabile. Data la pessima qualità dell'immagine in questione però è difficile dare una risposta definitiva. Per prendere una decisione corretta, sarebbe necessario accedere alle immagini grezze ancora da rilasciare.


Ho visto un articolo con una discussione più approfondita sugli artefatti dell'immagine di New Horizons, ma non sembra averne salvato una copia. Aggiungerò i riferimenti da esso quando lo rintraccio.


Guardando da vicino, lo spot ha all'incirca la stessa forma e dimensione leggermente non circolare, diffusa ed estesa del 2014 MU69 (artefatto ottico o cinematico) che non accadrebbe da un raggio cosmico o da un pixel caldo.

Questo potrebbe essere un oggetto reale e semplicemente molto più vicino a New Horizons di quanto lo sia MU69. Ciò potrebbe certamente spiegare che l'oggetto è stato visibile in un solo giorno. Se è 10 volte più vicino di MU69, può essere 100 volte più piccolo di MU69 e avere ancora una magnitudine apparente simile, e il numero di asteroidi aumenta rapidamente al diminuire delle dimensioni.

A sinistra è l'oggetto in questione, a destra è MU69.

sopra: elaborazione puramente non scientifica per eseguire la "blobologia": l'immagine di OP, ingrandita e quindi ritagliata due volte (per eliminare la freccia rossa) quindi appena tracciata in python https://pastebin.com/8KWBHqnf


New Horizons cattura l'incredibile sequenza di immagini di Ultima Thule

Gli scienziati della missione hanno creato questo “filmato della partenza” da 14 diverse immagini scattate dal New Horizons Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) poco dopo che la navicella spaziale ha sorvolato l'oggetto della fascia di Kuiper soprannominato Ultima Thule (ufficialmente chiamato 2014 MU69) il 1 gennaio. 2019. Il fotogramma centrale di questa sequenza è stato scattato il 1° gennaio alle 05:42:42 UT (12:42 am EST), quando New Horizons si trovava a 5.494 miglia (8.862 chilometri) oltre Ultima Thule, circa 4,1 miliardi di miglia (6,6 miliardi chilometri) dalla Terra. La mezzaluna illuminata dell'oggetto è sfocata nei singoli fotogrammi perché durante questa scansione rapida è stato utilizzato un tempo di esposizione relativamente lungo per aumentare il livello del segnale della fotocamera, ma il team scientifico ha combinato ed elaborato le immagini per rimuovere la sfocatura e rendere più nitida la mezzaluna sottile. Questo è il film più lontano di qualsiasi oggetto nel nostro Sistema Solare mai realizzato da una navicella spaziale. Le immagini rivelano un contorno della porzione "nascosta" dell'Ultima Thule che non è stata illuminata dal Sole mentre passava la navicella spaziale, ma può essere "tracciata" perché ha bloccato la vista delle stelle di sfondo anche nell'immagine. Crediti: NASA/Johns Hopkins Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/Osservatorio nazionale di astronomia ottica

Una nuova sequenza di immagini evocativa dalla navicella spaziale New Horizons della NASA offre una vista in partenza dell'oggetto Kuiper Belt (KBO) soprannominato Ultima Thule, l'obiettivo del suo sorvolo di Capodanno 2019 e il mondo più lontano mai esplorato.

Queste non sono le ultime immagini di Ultima Thule che New Horizons invierà sulla Terra – in effetti, molte altre ne arriveranno — ma sono le viste finali che New Horizons ha catturato del KBO (chiamato ufficialmente 2014 MU69) mentre correva via a oltre 31.000 miglia all'ora (50.000 chilometri all'ora) il 1 gennaio. Le immagini sono state scattate quasi 10 minuti dopo che New Horizons ha attraversato il suo punto di avvicinamento più vicino.

"Questa è davvero un'incredibile sequenza di immagini, scattata da una navicella spaziale che esplora un piccolo mondo a quattro miliardi di miglia di distanza dalla Terra", ha affermato il ricercatore principale della missione Alan Stern, del Southwest Research Institute. "Niente di simile è mai stato catturato nelle immagini."

La comprensione di Ultima Thule da parte degli scienziati è cambiata mentre esaminano ulteriori dati. La "vecchia vista" in questa illustrazione si basa su immagini scattate entro un giorno dall'avvicinamento di New Horizons all'oggetto della fascia di Kuiper il 1 gennaio 2019, suggerendo che sia di "Ultima" (la sezione più grande, o lobo) sia "Thule" (il più piccolo) erano sfere quasi perfette che si toccavano appena l'una con l'altra. Ma quando sono stati analizzati più dati, tra cui diverse immagini di mezzaluna altamente evocative scattate quasi 10 minuti dopo l'avvicinamento più ravvicinato, è emersa una "nuova visione" della forma dell'oggetto. Ultima ricorda più da vicino un "pancake" e Thule una "noce ammaccata". La vista dal basso è l'attuale modello di forma migliore del team per Ultima Thule, ma comporta ancora qualche incertezza poiché un'intera regione era essenzialmente nascosta alla vista e non illuminata dal Sole, durante il sorvolo di New Horizons. Le linee blu tratteggiate attraversano l'incertezza in quell'emisfero, il che mostra che Ultima Thule potrebbe essere più piatta o meno piatta di quella raffigurata in questa figura. Crediti: NASA/Johns Hopkins Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Le immagini appena rilasciate contengono anche importanti informazioni scientifiche sulla forma di Ultima Thule, che si sta rivelando una delle principali scoperte del flyby.

Le prime immagini ravvicinate di Ultima Thule - con i suoi due segmenti distinti e, apparentemente, sferici - hanno fatto sì che gli osservatori lo chiamassero un "pupazzo di neve". Tuttavia, ulteriori analisi delle immagini di avvicinamento e queste nuove immagini di partenza hanno cambiato quella vista, in parte rivelando un contorno della porzione del KBO che non era illuminata dal Sole, ma poteva essere "tracciata" in quanto bloccava la vista stelle di sfondo.

Mettendo insieme 14 di queste immagini in un breve filmato di partenza, gli scienziati di New Horizons possono confermare che le due sezioni (o "lobi") di Ultima Thule non sono sferiche. Il lobo più grande, soprannominato "Ultima", ricorda più da vicino una frittella gigante e il lobo più piccolo, soprannominato "Thule", ha la forma di una noce ammaccata.

"Abbiamo avuto un'impressione di Ultima Thule in base al numero limitato di immagini restituite nei giorni intorno al flyby, ma vedere più dati ha cambiato significativamente la nostra visione", ha detto Stern. “Sarebbe più vicino alla realtà dire che la forma di Ultima Thule è più piatta, come una frittella. Ma, cosa ancora più importante, le nuove immagini stanno creando enigmi scientifici su come potrebbe essere formato un tale oggetto. Non abbiamo mai visto qualcosa di simile in orbita attorno al Sole".

Le immagini della partenza sono state scattate da un'angolazione diversa rispetto alle foto di avvicinamento e rivelano informazioni complementari sulla forma di Ultima Thule. Il fotogramma centrale della sequenza è stato scattato il 1° gennaio alle 05:42:42 UT (12:42 EST), quando New Horizons era a 5.494 miglia (8.862 chilometri) oltre Ultima Thule e 4,1 miliardi di miglia (6,6 miliardi di chilometri) dalla Terra. La mezzaluna illuminata dell'oggetto è sfocata nei singoli fotogrammi perché durante questa scansione rapida è stato utilizzato un tempo di esposizione relativamente lungo per aumentare il livello del segnale della fotocamera, ma il team scientifico ha combinato ed elaborato le immagini per rimuovere la sfocatura e rendere più nitida la mezzaluna sottile.


Questa animazione mostra un modello di forma di Ultima Thule creato dal team scientifico di New Horizons sulla base dell'analisi di tutte le immagini pre-sorvolo inviate sulla Terra finora. La prima metà del film imita la vista dalla navicella spaziale New Horizons mentre si avvicina a Ultima Thule e ha la forma del "pupazzo di neve" che è stata menzionata così frequentemente nei giorni che circondano il sorvolo del nuovo anno 2019. Il film quindi ruota su una vista laterale che illustra ciò che New Horizons avrebbe potuto vedere se le sue telecamere fossero state puntate verso Ultima Thule solo pochi minuti dopo l'avvicinamento più ravvicinato. Anche se non era così, gli scienziati della missione sono stati in grado di mettere insieme un modello di questa vista laterale, che è stata almeno parzialmente confermata da una serie di immagini a mezzaluna di Ultima Thule (link). C'è ancora una notevole incertezza nelle dimensioni di "Ultima" (la sezione più grande, o lobo) e "Thule" (la più piccola) nella dimensione verticale, ma ora è chiaro che Ultima sembra più una frittella che una sfera, e che Thule è anche molto non sferico. La rotazione in questa animazione non è la rotazione effettiva dell'oggetto, ma viene utilizzata esclusivamente per illustrarne la forma. Crediti: NASA/Johns Hopkins Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Molte stelle sullo sfondo si vedono anche nelle singole immagini, osservando quali stelle "sbiadivano" mentre l'oggetto passava davanti a loro ha permesso agli scienziati di delineare la forma di entrambi i lobi, che potrebbero quindi essere paragonati a un modello assemblato dall'analisi di immagini pre-flyby e osservazioni telescopi da terra. "Il modello di forma che abbiamo derivato da tutte le immagini esistenti di Ultima Thule è straordinariamente coerente con ciò che abbiamo appreso dalle nuove immagini della mezzaluna", afferma Simon Porter, un co-investigatore di New Horizons del Southwest Research Institute, che guida la forma -sforzo di modellazione.

"Mentre la natura stessa di un sorvolo veloce in qualche modo limita il modo in cui possiamo determinare la vera forma di Ultima Thule, i nuovi risultati mostrano chiaramente che Ultima e Thule sono molto più piatti di quanto originariamente creduto e molto più piatti del previsto", ha aggiunto Hal Weaver, scienziato del progetto New Horizons del Johns Hopkins Applied Physics Laboratory. “Questo motiverà senza dubbio nuove teorie sulla formazione dei planetesimi nel primo sistema solare”.

Le immagini in questa sequenza saranno disponibili sul sito web di New Horizons LORRI questa settimana. Le immagini grezze dalla fotocamera vengono pubblicate sul sito ogni venerdì.


Gli scienziati della missione hanno creato questo “filmato della partenza” da 14 diverse immagini scattate dal New Horizons Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) poco dopo che la navicella spaziale ha sorvolato l'oggetto della fascia di Kuiper soprannominato Ultima Thule (ufficialmente chiamato 2014 MU69) il 1 gennaio, 2019. Il fotogramma centrale di questa sequenza è stato scattato il 1° gennaio alle 05:42:42 UT (12:42 am EST), quando New Horizons si trovava a 5.494 miglia (8.862 chilometri) oltre Ultima Thule, circa 4,1 miliardi di miglia (6,6 miliardi chilometri) dalla Terra. La mezzaluna illuminata dell'oggetto è sfocata nei singoli fotogrammi perché durante questa scansione rapida è stato utilizzato un tempo di esposizione relativamente lungo per aumentare il livello del segnale della fotocamera, ma il team scientifico ha combinato ed elaborato le immagini per rimuovere la sfocatura e rendere più nitida la mezzaluna sottile. Questo è il film più lontano di qualsiasi oggetto nel nostro Sistema Solare mai realizzato da una navicella spaziale. Le immagini rivelano un contorno della porzione "nascosta" dell'Ultima Thule che non è stata illuminata dal Sole mentre passava la navicella spaziale, ma può essere "tracciata" perché ha bloccato la vista delle stelle di sfondo anche nell'immagine. Crediti: NASA/Johns Hopkins Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/Osservatorio nazionale di astronomia ottica


5 risposte 5

Ricorda che Ultima Thule sta ruotando. Alcune parti non visibili nelle immagini scaricate finora saranno in altre immagini che devono ancora essere scaricate. Ma l'asse di rotazione sembra puntare grossolanamente...molto approssimativamente, al sole, quindi parti di Ultima Thule sono rimaste nell'oscurità per l'intero incontro.

È rischioso puntare la fotocamera verso Ultima Thule per le immagini di recessione. Per l'incontro con Plutone, la posizione, le dimensioni e la traiettoria di Plutone e la traiettoria della navicella erano conosciute abbastanza bene da mettere New Horizons nell'ombra di Plutone (una "occultazione solare") per quelle immagini di recessione. Ciò ha annullato il pericolo di ottenere la luce solare diretta o a riflessione singola sul piano focale della fotocamera, che può bruciare i pixel. Le dimensioni e le effemeridi di Ultima Thule erano molto meno conosciute, il che rendeva un'occultazione solare una probabilità molto bassa e il rischio di bruciare parte dello strumento di imaging molto più alto. Dal momento che il team di New Horizons sta pensando di incontrare un altro oggetto della fascia di Kuiper, sarebbe reticente a danneggiare il proprio imager.

È piuttosto scuro. Non sono sicuro che si possano fare foto utilizzabili del lato notturno di Ultima Thule.

Ho dato un'occhiata alle immagini LORRI del lato notturno di Plutone (pagine 124-109 della galleria fotografica). Non ho trovato immagini notturne con un buon dettaglio della superficie.

Questo è un esempio di un'immagine con un'esposizione più lunga (400 ms):

Ha qualche variazione di luminosità, ma è del tipo "potrebbe esserci un continente qui". Troppo vago per dare molte informazioni.

Le foto pre-incontro di questa regione hanno dettagli molto migliori. Questo è aiutato dal periodo di rotazione di 6 giorni di Plutone, quindi tutta la superficie potrebbe essere ripresa alla luce del sole.

Le migliori foto che abbiamo di Plutone sono state cucite insieme qui:

Gli scienziati della missione hanno creato questo "filmato di partenza" da 14 diverse immagini scattate dal New Horizons Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) poco dopo che la navicella spaziale ha sorvolato l'oggetto della fascia di Kuiper soprannominato Ultima Thule (chiamato ufficialmente 2014 MU69) il 1° gennaio 2019. Il fotogramma centrale di questa sequenza è stato scattato il 1° gennaio alle 05:42:42 UT (12:42 am EST), quando New Horizons si trovava a 5.494 miglia (8.862 chilometri) oltre Ultima Thule, circa 4,1 miliardi di miglia (6,6 miliardi di chilometri) dalla Terra. La mezzaluna illuminata dell'oggetto è sfocata nei singoli fotogrammi perché durante questa scansione rapida è stato utilizzato un tempo di esposizione relativamente lungo per aumentare il livello del segnale della fotocamera, ma il team scientifico ha combinato ed elaborato le immagini per rimuovere la sfocatura e rendere più nitida la mezzaluna sottile. Questo è il film più lontano di qualsiasi oggetto nel nostro Sistema Solare mai realizzato da una navicella spaziale. Le immagini rivelano un contorno della porzione "nascosta" dell'Ultima Thule che non è stata illuminata dal Sole mentre passava la navicella spaziale, ma può essere "tracciata" perché ha bloccato la vista delle stelle di sfondo anche nell'immagine.

Crediti: NASA/Johns Hopkins Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/Osservatorio nazionale di astronomia ottica


Uno sguardo più da vicino a Ultima Thule

"Pensiamo che stiamo guardando l'oggetto più primitivo mai ripreso da un veicolo spaziale", ha detto Jeff Moore (NASA Ames) alla conferenza stampa di Ultima Thule di oggi. Moore, responsabile della geologia e della geofisica di New Horizons, ha continuato a descrivere il processo di innumerevoli particelle che crescono in nodi in mezzo a una crescente collisione e interazione a bassa velocità. Stiamo davvero guardando materiali primordiali con Ultima Thule, che ora si rivela come un contatto binario. Dare un'occhiata.

Immagine: Questa immagine presa dal Long-Range Reconnaissance Imager (LORRI) è la più dettagliata di Ultima Thule restituita finora dalla sonda New Horizons. È stata scattata alle 5:01 Universal Time del 1 gennaio 2019, appena 30 minuti prima del massimo avvicinamento da una distanza di 18.000 miglia (28.000 chilometri), con una scala originale di 730 piedi (140 metri) per pixel. Credito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute.

Tieni presente che New Horizons stava lavorando con un Sole 1.900 volte più debole di una giornata di sole sulla Terra, come ha ricordato al pubblico l'investigatore principale della missione Alan Stern quando ha svelato l'immagine qui sopra. "È un pupazzo di neve, non un birillo", ha scherzato Stern quando l'immagine è stata visualizzata. Tieni anche presente che queste prime immagini sono solo l'inizio. Il team della missione ha ora scaricato meno dell'1% dei dati disponibili sui registratori a stato solido della navicella.

Una delle diapositive di Jeff Moore:

Ed ecco la diapositiva mostrata da Moore per illustrare il processo di accrescimento:

Mettere insieme questi due lobi, ha detto Moore, sarebbe abbastanza delicato che "… se fossi coinvolto in una collisione di auto a questa velocità non ti preoccuperesti di compilare i moduli di assicurazione". Queste sono immagini di sole alto, il che significa che vediamo poca ombra, ma l'angolo del sole cambierà man mano che ci spostiamo nelle visualizzazioni successive a una risoluzione più elevata. Anche così, si noti l'assenza di evidenti crateri da impatto e le suggestioni screziate di colline e creste. Notare anche la luminosità del "collo" tra i lobi.

Immagine: La prima immagine a colori di Ultima Thule, scattata a una distanza di 85.000 miglia (137.000 chilometri) alle 4:08 ora universale del 1° gennaio 2019, ne evidenzia la superficie rossastra. A sinistra c'è un'immagine a colori migliorata presa dalla Multispectral Visible Imaging Camera (MVIC), prodotta combinando i canali del vicino infrarosso, rosso e blu. L'immagine centrale acquisita dal Long-Range Reconnaissance Imager (LORRI) ha una risoluzione spaziale maggiore rispetto a MVIC di circa un fattore cinque. A destra, il colore è stato sovrapposto all'immagine LORRI per mostrare l'uniformità del colore dei lobi Ultima e Thule. Notare la ridotta colorazione rossa al collo dell'oggetto. Credito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute.

Il periodo di rotazione di Ultima Thule è attualmente fissato a 15 ore, più o meno un'ora. L'oggetto risulta essere rosso, come previsto. Per quanto riguarda la riflettività, la vice scienziata del progetto Kathy Olkin (SwRI) ha sottolineato che le aree più luminose riflettono circa il 13% della luce solare incidente, le aree più scure solo il 6%. Ultima Thule è, in altre parole, molto scura, scura come il terriccio, ha aggiunto Olkin, con variazioni significative sulla superficie.

I commenti su questa voce sono chiusi.

L'immagine ricorda le rappresentazioni artistiche che ritraggono l'impatto di Theia con la nostra antica Terra.

Il tuo commento mi ha fatto pensare quanto segue: capisco che sarebbe impossibile, ma non è divertente immaginare una coppia delle dimensioni della Terra più Theia e della zona abitabile “ che collide” a velocità così basse all'inizio di un solare- formazione del sistema, e mantenendo una tale forma composita bi-lobata, anche quando la vita e le civiltà intelligenti sono sorte su di esso/loro? Immaginate le ramificazioni geopolitiche, per non parlare delle difficoltà dei cartografi! (Ma suppongo che non dovremmo sforzarci troppo di immaginare le conseguenze geologiche e meteorologiche se vogliamo continuare a sospendere l'incredulità.)

Prevedo che i mondi bi-lobati appariranno presto nella fantascienza, ora che l'attenzione del mondo è stata attirata su MU69.

Scusa ma no. Man mano che la massa aumenta, le asimmetrie vengono rimosse dal collasso gravitazionale. In effetti questo è il motivo per cui questo è usato come uno dei criteri per etichettare un corpo come pianeta.

sì, quindi ho premesso l'intera faccenda con “Capisco che sarebbe impossibile, ma…”

Ovviamente l'ho letto troppo in fretta e mi sono perso le parole chiave. Colpa mia.

C'è Rocheworld di Robert Forward, pubblicato nel 1982 (e successivamente come Flight of the Dragonfly nel 1984):

Gli esomondi orbitano attorno alla stella di Barnard e una missione con equipaggio umano vi arriva tramite una vela leggera azionata dal laser.

Roceworld è stato molto divertente con tutta la scienza difficile che chiunque possa desiderare in una storia interstellare. I due mondi non si toccavano del tutto, ma condividevano un'atmosfera comune. Ho pensato che l'autore non avesse esplorato i problemi interpersonali all'interno dell'equipaggio che sarebbero indubbiamente sorti durante una missione pluridecennale ma, per il resto, è stata una grande lettura.

Rispetto da morire Robert Forward, ma i personaggi dei suoi romanzi di fantascienza tendevano a mancare di una certa dose di realismo. I suoi romanzi erano ovviamente veicoli per mostrare le sue idee scientifiche e tecnologiche. Werner von Braun fece la stessa cosa con un romanzo che scrisse nel 1952 su una spedizione con equipaggio su Marte.

È così emozionante vedere il mondo crescere dalla scoperta, a pochi pixel fino a un oggetto più coerente!
Come sempre, penso agli usi per le nuove cose che troviamo e mi chiedo quanto siano utili questi piccoli pezzi congelati per il Sistema Solare Interno?
Dalle colonie della Cintura alla Terraformazione di Marte per alimentare l'insaziabile desiderio di risorse della Terra, c'è “oro freddo” là fuori?

Un giorno la società al di là della fantascienza e dei fan più accaniti dello spazio riconoscerà l'immenso valore di avere miliardi (trilioni?) Di pezzi fluttuanti di risorse grezze che fluttuano in tutto il nostro sistema solare. Abbiamo solo bisogno di andare oltre la Terra sia in senso letterale che sociologico.

La cosa più potente nell'universo visibile non è un buco nero da un miliardo di sol, per quanto possiamo vedere è la mente umana e ciò che scopre.

Quasi mi fa pensare all'impasto dell'impasto del pianeta.

Anch'io mi sembra di vedere due facce, una nella più piccola e una nella più grande.

Questo è ciò per cui sono progettate le tue antiche genetiche cablate.

Quindi Ultima Thule è ora conosciuta come Ultima e Thule, per differenziare i due lobi collegati.

Credito immagine: NASA, Johns Hopkins University APL, Southwest Research Institute

Spiegazione: il 1 gennaio New Horizons ha incontrato l'oggetto della Cintura di Kuiper soprannominato Ultima Thule. A circa 6,5 ​​miliardi di chilometri dal Sole, Ultima Thule è il mondo più distante mai esplorato da un'astronave dalla Terra.

Questa immagine storica, l'immagine con la risoluzione più alta rilasciata finora, è stata realizzata a una distanza di circa 28.000 chilometri solo 30 minuti prima dell'avvicinamento più vicino di New Horizons.

Probabilmente il risultato di una lieve collisione poco dopo la nascita del Sistema Solare, Ultima Thule si rivela essere un contatto binario, due forme simili a sfere collegate tenute in contatto dalla reciproca gravità.

Soprannominato separatamente dal team scientifico Ultima e Thule, il lobo più grande Ultima ha un diametro di circa 19 chilometri. Thule più piccola ha un diametro di 14 chilometri.

Strano, come gli oggetti siano stati designati Mu-69, una delle serie dei lantanidi di elementi chimici con numeri atomici.

Se quegli oggetti non fossero fusi, dannati se non assomigliano al mio pensiero di alcune pulsar binarie.

Emily Lakdawalla • 2 gennaio 2019

MU69 appare come una piccola cometa bilobata nelle ultime immagini di New Horizons

Come si formano i binari di contatto?

Il minuscolo mondo 2014 MU69 è molto indietro rispetto a New Horizons ora e non è più visibile alle sue fotocamere. Ora, il compito di New Horizons è restituire i suoi preziosi dati sulla Terra. Il processo richiederà 20 mesi, ma le immagini migliori dovrebbero arrivare tutte da qui alla fine di febbraio. Alcuni dei primi sono scesi dall'astronave nelle ore successive al sorvolo. Queste non sono le migliori che otterremo, ma ci mostrano già molto su MU69: questo è probabilmente l'aspetto delle comete, prima che diventino comete. (Nota: la conferenza stampa è ancora in corso, continuerò ad aggiungere immagini a questo post per tutta la mattinata.)

Due dichiarazioni della NASA mi hanno lasciato piuttosto confuso. Uno, hanno affermato che Ultima Thule è il primo oggetto binario di contatto mai visitato da un veicolo spaziale. E la cometa bilobata 67P? Due, hanno affermato che non sembrano esserci crateri visibili. Che dire dell'affascinante caratteristica che chiamo Occator Junior (per la sua sorprendente somiglianza con il cratere Occator di Cerere 8217 sul più piccolo dei due lobi? A me, sembra essere un'ovvia depressione di qualche tipo, o: sto vedendo le cose in modo improprio a causa delle forme delle due caratteristiche contrastanti di un basso albedo “ring” esterno alla regione contenente i due punti di albedo alto?

Sulla prima questione ovviamente si sbagliano. La cometa 67P è una binaria di contatto, così come la cometa di Halley, come solo due degli esempi più importanti.

Su quest'ultimo problema, la dichiarazione “no craters” è probabilmente prematura in base alla qualità delle immagini che abbiamo al momento.

Sì, mi sono anche chiesto ‘primo contatto binario’, abbiamo visto molte immagini da vicino di Churyumov–Gerasimenko, Halley, 19P Borelly e 103P Hartley.
Elakdawalla della Planetary Society ha capito bene, l'addetto alle pubbliche relazioni della NASA è uno sciocco.

Mi chiedo se, a causa della chiusura del governo, la NASA non avesse esattamente la crema del raccolto a bordo quando si trattava di chiarire questi fatti? Perché chiunque abbia una conoscenza più che casuale di comete e planetoidi sa quanti di quelli che abbiamo visto da vicino sono binari di contatto.

La conoscenza inutile genera nuovi orizzonti

Le scoperte fondamentali non hanno sempre usi pratici, ma hanno applicazioni salva-anima.

Di Bret Stephens, opinionista d'opinione

Che pezzo insolito di Stephens.

Ovviamente il NYT deve voltarsi e fare un pezzo sulle stesse persone che hanno appena posizionato il primo lander e rover (e l'ecosistema) sul lato opposto lunare, mettendo in dubbio il valore di una missione così storica:

La reazione smorzata è stata un segno che la novità delle missioni spaziali del Paese è svanita. Ma la copertura sembrava anche riflettere le ansie politiche ed economiche in un momento in cui il governo di Xi sta cercando di negoziare una tregua nella guerra commerciale con gli Stati Uniti e rispondere a preoccupanti crepe nell'economia.

Il NYT non può semplicemente scrivere una storia sulla Cina (o sulla Russia) senza torturare la narrazione per aggiungere un sacco di spin. A molti potrebbe piacere il NYT ma, per me, la sua credibilità è nulla a meno che non riferiscano su cose come i risultati sportivi.

Molto probabilmente la Cina sta facendo in un'area chiave ciò che l'Unione Sovietica faceva quando riferiva su una delle sue missioni spaziali: stare molto attenti a ciò che viene reso pubblico nel caso qualcosa vada storto, in modo che non sembrino male.

In ogni caso, a quanto pare non sono solo gli Stati Uniti dove la popolazione non sa quanti soldi vanno nel loro programma spaziale rispetto ad altre agenzie federali.

Non vedo dove il NYT stia mettendo in dubbio il valore del lander. Citano una persona ambivalente, orgogliosa dell'atterraggio, ma preoccupata per il costo. Allo stesso modo, e molto più pubblicamente, il programma Apollo è stato interrogato sul costo (“whitey on the Moon”). Dubito che il lander cinese fosse anche lontanamente una frazione del PIL tanto grande quanto il programma Apollo. Se sbarcano taikonauti sulla Luna, potrebbe essere una storia diversa. Spero di essere ancora in giro per vederlo.

OT. Qual è la spiegazione del colore “orange” della luce nelle immagini restituite?

A loro piace il rosso in Cina? Seriamente, sicuramente stanno usando una fotocamera a colori, ma il verde e il blu sembrano essere stati filtrati o modificati. Poteva essere una scelta politica.

(Senza intenzione di offendere, e spero che non venga presa. Questo atterraggio [e il precedente posizionamento di un satellite per comunicazioni nella zona lunare L2] da parte dei cinesi è un risultato importante.)

Sì, il programma spaziale cinese ha un budget limitato. Usano mezzi insoliti anche per costruire l'hardware.

Il punto è che lo stanno facendo. Difficile immaginare che in tutti i decenni di esplorazione lunare, siano stati i primissimi ad atterrare dolcemente sul lato opposto lunare.

Sì, conosco le ragioni, ma sai che si sarebbe potuto fare secoli fa se l'esplorazione scientifica fosse il vero obiettivo. L'astronauta e geologo Harrison Schmidt ha persino offerto seriamente un piano per posizionare l'Apollo 17 sul lato opposto, il cratere Tsiolkovsky per l'esattezza.

E questo interessante piano iniziale per l'utilizzo dello stadio del razzo Saturn 5 come relè di comunicazione per il lato opposto lunare:

Mi chiedo quanto la sua velocità di rotazione (15 ore) sia vicina all'interruzione. A meno che non ci fosse un meccanismo di frenatura all'opera, sembrerebbe che il suo momento angolare dalla sua formazione sarebbe in gran parte conservato.

È interessante come due corpi perdano il loro momento angolare non solo fino al contatto, ma anche oltre, diverse volte al di sotto della velocità di rottura. Maree solari? Anche come ha la sua alta inclinazione nonostante la forma incontaminata.

Correzione, obliquità ovviamente.

Meno di una settimana fa, Ultima (e) Thule era solo un punto o una macchia di luce nella migliore delle ipotesi. Ora possono creare GIF e immagini 3D da ciò che New Horizons ha restituito sulla Terra.

Gif Rotazione Ultima Thule

Credito immagine: NASA, Johns Hopkins University APL, Southwest Research Institute

Explanation: Ultima Thule is the most distant world explored by a spacecraft from Earth. In the dim light 6.5 billion kilometers from the Sun, the New Horizons spacecraft captured these two frames 38 minutes apart as it sped toward the Kuiper belt world on January 1 at 51,000 kilometers per hour. A contact binary, the two lobes of Ultima Thule rotate together once every 15 hours or so.

Shown as a blinking gif, the rotation between the frames produces a tantalizing 3D perspective of the most primitive world ever seen. Dubbed separately by the science team Ultima and Thule, the larger lobe Ultima, is about 19 kilometers in diameter. Smaller Thule is 14 kilometers across.

Thank you for sharing these wonderful images! What a truly amazing accomplishment reaching this object has been for the space program. I had a question for you or anyone else on here who might know. I have seen descriptions in the popular press of Ultima Thule (UT) looking like a “red snowman” (see link below). Are any of these images representative of what UT might look like to future human explorers? What might UT look like to human explorers assuming they approach it as closely as New Horizons did?

Last week, NASA’s New Horizons spacecraft flew by a small object in the Kuiper Belt, the most distant flyby by a spacecraft to date. Jeff Foust reports on the scene at mission control for the flyby and the science that will come.

Pluto Probe Encounters a Pristine World in the Solar System’s Suburbs

Ultima Thule, the most-distant object ever visited by a spacecraft, is revealing our solar system’s deepest history—and, just maybe, revolutionizing planetary science

By Corey S. Powell on January 8, 2019

The history of the solar system is a dish best served cold. And it is so very cold on Ultima Thule.

That is the message beaming back to Earth from NASA’s New Horizons probe now that it has completed its historic exploration of a small body in the Kuiper Belt, the sprawling population of dwarf planets and cometlike objects out beyond Neptune.

When New Horizons flew past at 12:33 AM Eastern time on January 1, Ultima was a hair over four billion miles from the sun. It is by far the most distant object ever visited by spacecraft, and correspondingly one of the coldest: about 35 kelvins, or nearly 400 degrees below zero Fahrenheit.

At such low temperatures, Ultima (more formally known by its scientific designation, 2014 MU69) preserves its initial, ancient composition. Ultima is also cold in another, more specialized and intriguing way. It is dynamically cold, part of what’s known as the “cold classical” Kuiper Belt, meaning that it circles the sun in a settled orbit that was undisturbed by all the chaotic events that buffeted Earth and other planets as they came together more than four billion years ago.

“We’re looking at one of the first building blocks that came together to form the planets and moons,” says Jeffrey Moore, a research scientist at NASA’s Ames Research Center. “It looks like somebody left it out in the back of God’s freezer for the last four-and-a-half billion years.”

At the moment there are only three papers on ArXiv with Ultima Thule in their titles – and this is the first one that is not speculation about what the New Horizons deep space probe will find there:

Overview of initial results from the reconnaissance flyby of a Kuiper Belt planetesimal: 2014 MU69

S.A. Stern, J.R. Spencer, H.A. Weaver, C.B. Olkin, J.M. Moore, W. Grundy, R. Gladstone, W.B. McKinnon, D.P. Cruikshank, L.A. Young, H.A. Elliott, A.J. Verbiscer, J.Wm. Parker, the New Horizons Team

The centerpiece objective of the NASA New Horizons first Kuiper Extended Mission (KEM-1) was the close flyby of the Kuiper Belt Object KBO) 2014 MU69, nicknamed Ultima Thule. On 1 Jan 2019 this flyby culminated, making the first close observations of a small KBO. Initial post flyby trajectory reconstruction indicated the spacecraft approached to within 3536 km of MU69 at 5:33:19 UT.

Here we summarize the earliest results obtained from that successful flyby. At the time of this submission, only 4 days of data down-link from the flyby were available well over an order of magnitude more data will be down-linked by the time of this Lunar and Planetary Science Conference presentation in 2019 March. Therefore many additional results not available at the time of this abstract submission will be presented in this review talk.

Comments: 2 pages, 2 figures

Subjects: Earth and Planetary Astrophysics (astro-ph.EP)

Cite as: arXiv:1901.02578 [astro-ph.EP]
(or arXiv:1901.02578v1 [astro-ph.EP] for this version)

From: Alan Stern [view email]

[v1] Wed, 9 Jan 2019 01:41:17 UTC (1,569 KB)

That dual column format 2 page report looks like an abstract headed for the Lunar and Planetary Science Conference in March. While some of Centauri Dreams topics will not be covered there, an abundance of “lunar and planetary” accomplishments will be. The annual is held in the Woodlands area outside of Houston,TX on the north side nearer to the Bush Airport than Hobby. (18 to 22 March 2019 – number 50!).

Emily Lakdawalla • January 15, 2019

New Horizons is back in action after going quiet for a period of solar conjunction following the 1 January flyby of 2014 MU69 (informally nicknamed “Ultima Thule”). The spacecraft is returning new data, as exemplified by these images, shared this morning in a tweet by principal investigator Alan Stern.

The pictures were taken before closest approach and don’t add anything much in the way of news about the world, but: new images, woohoo.

Better-quality, high-resolution images of 2014 MU69 should be available in late February, according to Stern.

New Data: Ultima Thule Surprisingly Flat

Illustration Credit: NASA, JHU’s APL, SwRI

Explanation: Ultima Thule is not the object humanity thought that it was last month. When the robotic New Horizons spacecraft zoomed past the distant asteroid Ultima Thule (officially 2014 MU69) in early January, early images showed two circular lobes that when most simply extrapolated to 3D were thought to be, roughly, spheres.

However, analyses of newly beamed-back images — including many taken soon after closest approach — shows eclipsed stars re-appearing sooner than expected.

The only explanation possible is that this 30-km long Kuiper belt object has a different 3D shape than believed only a few weeks ago.

Specifically, as shown in the featured illustration, it now appears that the larger lobe — Ultima — is more similar to a fluffy pancake than a sphere, while the smaller lobe — Thule — resembles a dented walnut. The remaining uncertainty in the outlines are shown by the dashed blue lines.

The new shape information indicates that gravity — which contracts more massive bodies into spheres — played perhaps less of a role in contouring the lobes of Ultima Thule than previously thought. The New Horizons spacecraft continued on to Ultima Thule after passing Pluto in mid-2015. New data and images are still being received.

Makes you wonder what else we will learn about our distant celestial neighbor as the data slowly trickles back.


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New Horizons Approaches Ultima Thule

NASA&rsquos New Horizons spacecraft is preparing for a New Year&rsquos flyby of the most distant object ever visited.

Still, the New Horizons team is confident that it has figured out where it will be.

&ldquoI think we're good,&rdquo said Marc W. Buie, an astronomer working to pin down Ultima Thule&rsquos position. &ldquoI think we're better than good.&rdquo

In the last couple of years, there were several fortuitous times when Ultima Thule passed in front of a distant star, causing the starlight to vanish briefly, what astronomers call an occultation. That tells them that Ultima Thule was along the line of sight between Earth and the star.

Using the information from the occultations, the spacecraft navigators believe they have calculated the time of the nearest approach to Ultima Thule to within six or seven seconds, Dr. Buie said.

That is better than was possible for Pluto, even though astronomers have been studying Pluto for decades. &ldquoWe had a lot of trouble with Pluto, believe it or not,&rdquo Dr. Buie said.

Those occultation observations also showed that the object is not a sphere, but rather elongated like a long potato or perhaps two bodies touching each other.

Immagine

New Horizons itself was able to spot Ultima Thule beginning in August, although as no more than a speck of light until this weekend. As the spacecraft approached, scientists hoped to spot a rhythmic brightening and dimming of Ultima Thule, which would reveal how fast it is spinning. Instead, the brightness seems to have remained steady the whole time.

&ldquoIt&rsquos really puzzling, because we know the shape is irregular,&rdquo Dr. Stern said.

While the partial federal government shutdown has little direct effect on the flyby &mdash it is considered an essential government activity, plus most of the people working on the mission are employees of the Johns Hopkins laboratory, not NASA &mdash it has been a bureaucratic hassle.

The laboratory has to take over some communications responsibilities usually handled by NASA, and two members of the mission&rsquos science team who work at the NASA Ames Research Center in California needed a special exemption to come to Maryland and take part.

Final tweaks to the instructions for the flyby choreography, adjusting the time of the closest approach by a couple of seconds, were sent on Sunday to New Horizons.

Now all anyone can do at this point is watch and wait.

Early on Monday, a science fair-like atmosphere prevailed as specialists from New Horizons presented overviews of the mission and science to friends and families who came to share in the excitement. They will celebrate the start of the new year at midnight and then the closest approach of the flyby 33 minutes later, but they will not know how New Horizons, which will be busy making its scientific observations, will be doing at that moment.

&ldquoWe&rsquore very confident in the spacecraft, and we&rsquore very confident in the plan that we have for the exploration of Ultima,&rdquo said Dr. Stern, the principal investigator for the mission. &ldquoBut I&rsquod be kidding you if I didn&rsquot tell you that we&rsquore also on pins and needles to see out how this turns out. We only get one shot at it.&rdquo

Hours later, the spacecraft will turn back to Earth and send a 15-minute message that will confirm that the encounter occurred, but will not include any photographs or scientific data. If all goes well, that data &mdash which takes six hours to reach Earth &mdash will arrive at 10:28 a.m. on Tuesday.

Over the next couple of days, preliminary looks at the data, including what the scientists hope will be striking images of Ultima Thule, will be beamed back to Earth. Twenty months will pass before scientists have the full set of measurements. And they will be eagerly awaiting every bit of that stream.

&ldquoWe are ready to science the heck out of Ultima Thule,&rdquo Dr. Stern said.


Ultima Thule’s ‘Lobes’ Are Not Spherical, New Horizons Images Show

A series of images from NASA’s New Horizons spacecraft contains important scientific information about the true shape of the Kuiper Belt object Ultima Thule (2014 MU69). These images are the final views New Horizons captured of Ultima Thule as it raced away at over 31,000 mph (50,000 kmh) on January 1, 2019.

New Horizons team members created this ‘departure movie’ from 14 different images taken by New Horizons’ Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) instrument shortly after the spacecraft flew past Ultima Thule on January 1, 2019. The central frame of this sequence was taken at 05:42:42 GMT (12:42 a.m. EST), when New Horizons was 5,494 miles (8,862 km) beyond Ultima Thule, some 4.1 billion miles (6.6 billion km) from Earth. The object’s illuminated crescent is blurred in the individual frames because a relatively long exposure time was used during this rapid scan to boost the camera’s signal level — but the team combined and processed the images to remove the blurring and sharpen the thin crescent. This is the farthest movie of any object in our Solar System ever made by any spacecraft. The images reveal an outline of the ‘hidden’ portion of the Ultima Thule that was not illuminated by the Sun as the spacecraft zipped by, but can be ‘traced out’ because it blocked the view to background stars also in the image. Image credit: NASA / Johns Hopkins Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute / National Optical Astronomy Observatory.

The first close-up images of Ultima Thule — with its two distinct and, apparently, spherical segments (lobes) — had observers calling it a ‘snowman.’

However, more analysis of approach images and these new images have changed that view, in part by revealing an outline of the portion of the object that was not illuminated by the Sun, but could be ‘traced out’ as it blocked the view to background stars.

Now New Horizons team members can confirm that the two lobes of Ultima Thule are not spherical.

The larger lobe, Ultima, more closely resembles a giant pancake and the smaller lobe, Thule, is shaped like a dented walnut.

“This really is an incredible image sequence, taken by a spacecraft exploring a small world 4 billion miles away from Earth. Nothing quite like this has ever been captured in imagery,” said New Horizons principal investigator Dr. Alan Stern, a researcher at the Southwest Research Institute.

Scientists’ understanding of Ultima Thule has changed as they review additional data. The ‘old view’ in this illustration is based on images taken within a day of New Horizons’ closest approach to the object on January 1, 2019, suggesting that both of ‘Ultima’ (the larger lobe) and ‘Thule’ (the smaller lobe) were nearly perfect spheres just barely touching each other. But as more data were analyzed, including several highly evocative crescent images taken nearly 10 min after closest approach, a ‘new view’ of the object’s shape emerged. Ultima more closely resembles a ‘pancake,’ and Thule a ‘dented walnut.’ The bottom view is the team’s current best shape model for Ultima Thule, but still carries some uncertainty as an entire region was essentially hidden from view, and not illuminated by the Sun, during the New Horizons flyby. The dashed blue lines span the uncertainty in that hemisphere, which shows that Ultima Thule could be either flatter than, or not as flat as, depicted in this figure. Image credit: NASA / Johns Hopkins Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute.

“We had an impression of Ultima Thule based on the limited number of images returned in the days around the flyby, but seeing more data has significantly changed our view.”

“It would be closer to reality to say Ultima Thule’s shape is flatter, like a pancake. But more importantly, the new images are creating scientific puzzles about how such an object could even be formed. We’ve never seen something like this orbiting the Sun.”

“While the very nature of a fast flyby in some ways limits how well we can determine the true shape of Ultima Thule, the new results clearly show that Ultima and Thule are much flatter than originally believed, and much flatter than expected,” said New Horizons project scientist Dr. Hal Weaver, a researcher at the Johns Hopkins Applied Physics Laboratory.

“This will undoubtedly motivate new theories of planetesimal formation in the early Solar System.”


12/31/2018 – Ephemeris – New Year 2019 – A new solar system body is being explored right now!

Ephemeris for New Years Eve, Monday, December 31st. The Sun will rise at 8:20. It’ll be up for 8 hours and 51 minutes, setting at 5:11. The Moon, 2 days past last quarter, will rise at 3:54 tomorrow morning.

Later tonight the New Horizons spacecraft, which flew by Pluto and its retinue of moons, will fly by Kuiper Belt Object (KBO) 2014 MU69, nicknamed Ultima Thule. It’s probably an odd looking contact binary body with lobes 12 ½ and 11 miles (20 & 18 km) in diameter. That’s the guess as of a week ago. It will pass this body by 1,366 miles (2200 km), traveling at over 32 thousand miles an hour (52,000 kph). The spacecraft will pass closest approach at 33 minutes after the ball drops in Times Square. Nearly 4 hours later it will phone home. We won’t receive that message here on Earth until 10:28 a.m. due to the over 6 hours of time it takes the radio signal to reach Earth. We should get the first images by tomorrow night. The New Horizons spacecraft was built and is flown by Johns Hopkins Applied Physics Laboratory (JHAPL) is collaboration with NASA and the Southwest Research Institute (SwRI).

The times given are for the Traverse City/Interlochen area of Michigan. They may be different for your location.

Addendum

The Trajectory and position of New Horizons as it approached 2014 MU69 two months ago showing some of the KBOs recently discovered near its path. Credit JHAPL.

Silhouette of KBO 2014 MU69 (Ultima Thule) created by occultation timings on July 17, 2017 from southern Argentina. Credit NASA/JHUAPL/SwRI/Alex Parker.

A cool app to follow New Horizons in real-time or to preview its passage of Ultima Thule is NASA’s Eyes: https://eyes.nasa.gov/.

NASA’s Eyes screen Captured as a real-time simulation as I write this post. At this time two instruments are active, LORRI the long-range imager and ALICE the Ultraviolet imaging spectrometer. Click on the image to enlarge. Credit NASA/JPL


New Horizons finds Ultima Thule has an unexpected, flattened shape

Images taken by NASA’s New Horizons spacecraft when it flew by an object the size of a large metropolitan area at the frontier of the solar system Jan. 1 have revealed the miniature world has a more flattened shape than the flyby’s initial pictures suggested.

The oddly-shaped object in the Kuiper Belt, located a billion miles (1.6 billion kilometers) beyond Pluto, became the most distant planetary body ever explored when the New Horizons spacecraft zipped by Jan. 1 at a relative velocity of roughly 32,000 mph, or 9 miles per second (14 kilometers per second).

Nicknamed Ultima Thule, the New Horizons spacecraft’s first target after visiting Pluto in 2015 was revealed to be a dual-lobed object as the probe beamed its first close-up images back to Earth after the New Year’s Day encounter.

But instead of having the shape of a snowman — with one spherical lobe larger than the other — scientists now believe Ultima Thule’s two sections have a more flattened shape.

The larger of the two lobes — nicknamed Ultima — appears to be shaped like a giant pancake, or a pebble that could be thrown to skip across water. The smaller lobe, nicknamed Thule, resembles a dented walnut, according to mission scientists.

“We had an impression of Ultima Thule based on the limited number of images returned in the days around the flyby, but seeing more data has significantly changed our view,” said Alan Stern, the New Horizons mission’s principal investigator from the Southwest Research Institute, in a Feb. 8 statement. “It would be closer to reality to say Ultima Thule’s shape is flatter, like a pancake. But more importantly, the new images are creating scientific puzzles about how such an object could even be formed. We’ve never seen something like this orbiting the sun.”

In the first few days after the flyby, scientists said they thought the object formed when two objects — which originally formed separately as the solar system was born 4.5 billion years ago — merged at a slow speed.

Scientists used a series of images captured by New Horizons as it departed Ultima Thule to estimate the object’s shape from the side. Imagery previously released showed Ultima Thule’s sunlit side from New Horizons on approach, but the departure sequence reveals a crescent Ultima Thule.

The shadowed side of Ultima Thule traced a path through a background star field, briefly blocking the light from the stars as New Horizons completed the flyby.

“This really is an incredible image sequence, taken by a spacecraft exploring a small world four billion miles away from Earth,” Stern said. “Nothing quite like this has ever been captured in imagery.”

The center frame of the 14 individual images used to create the video was taken by the spacecraft’s Long Range Reconnaissance Imager, or LORRI, telescopic instrument at 12:42 a.m. EST (0542 GMT) on Jan. 1, nine minutes after the probe’s closest approach to Ultima Thule. At that time, New Horizons was 5,494 miles (8,862 kilometers) from the object.

The telescopic camera was set to take images with relatively long exposure times due to the low light levels reflected off the crescent Ultima Thule, causing the individual frames to be blurred.

“While the very nature of a fast flyby in some ways limits how well we can determine the true shape of Ultima Thule, the new results clearly show that Ultima and Thule are much flatter than originally believed, and much flatter than expected,” said Hal Weaver, New Horizons project scientist from the Johns Hopkins Applied Physics Laboratory. “This will undoubtedly motivate new theories of planetesimal formation in the early solar system.”

Imagery and other data collected by New Horizons at Ultima Thule continues streaming back to Earth at about 1,000 bits per second, from a distance of more than 4.1 billion miles (6.6 billion kilometers). The final data from the flyby is expected to arrive on Earth in September 2020.

Follow Stephen Clark on Twitter: @StephenClark1.


A Biosignature Plus for K-Class Stars

Kepler-62 is a reminder of how interesting K-class stars (like Alpha Centauri B) can be. Here we find two worlds that are conceivably in the habitable zone of their star, with Kepler 62f, imagined in the image below, orbiting the host star every 267 days. Kepler-62e, the bright object depicted to the right of the planet, may orbit within the inner edge of the habitable zone. Both planets are larger than Earth, Kepler 62f about 40 percent so, while Kepler-62e is 60 percent larger.

Immagine: The artist’s concept depicts Kepler-62f, a super-Earth-size planet in the habitable zone of a star smaller and cooler than the sun, located about 1,200 light-years from Earth in the constellation Lyra. Credit: NASA Ames/JPL-Caltech/Tim Pyle.

We actually have five planets here, all known thanks to Kepler to transit their star. The two of habitable zone interest may or may not be solid planets — their masses are not well constrained through either radial velocity or transit timing methods, so we are a long way from knowing whether life might actually form on either. Kepler-62e may well turn out to be a gaseous mini-Neptune, based on its radius. As for the host, Kepler-62 is a K-class main sequence star approximately 70 percent the mass of the Sun, and about 7 billion years old.

K-class stars, particularly those closer than Kepler-62, are seeing a flurry of interest as potential homes for life. In fact, Giada Arney (NASA GSFC) sees them as “in a ‘sweet spot’ between Sun-analog stars and M stars,” for reasons that become clear when you compare them to their smaller and cooler cousins. M-dwarfs are ubiquitous, comprising perhaps 80 percent of all stars in the galaxy, but they’re also given to severe flare activity especially in their early years, enough so that there is a real possibility of damage to the atmosphere and loss of liquid water on the surface.

Add to this problems like tidal locking that could afflict planets in the close-in habitable zone around a cool M-dwarf and by comparison, K-class stars have particular advantages. Arney’s analysis of K star habitability and biosignatures appears in Lettere per riviste astrofisiche, and it makes the case that a biosignature like the simultaneous presence of oxygen and methane will likely be stronger around a K star than a star like the Sun.

To examine the issue, the scientist developed a computer model simulating planetary atmospheres that could be subjected to conditions around a variety of host stars. Simulations of planetary spectra from these atmospheres could then be produced for analysis. Arney’s work shows that a habitable zone planet circling a K star is one that allows methane to build up in the atmosphere because the host star’s ultraviolet does not generate the highly reactive oxygen that destroys methane as quickly as a star like the Sun. With methane lasting longer within an oxygenated atmosphere, our chance of detecting disequilibrium between the gases increases.

We can add in another factor (one that also favors M-dwarfs): The contrast in brightness between the Sun and our Earth would, to a distant observer, be about 10 billion times, making Earth a very tricky world to observe. Whereas the contrast between a habitable zone planet and a K star is closer to 1 billion. That makes nearby K stars interesting places for future biosignature searches, allowing shorter observing times to achieve a given signal to noise ratio. The author thinks we should keep these advantages in mind as we plan future exoplanet observatories.

The paper lists some interesting targets:

These simulations suggest that nearby mid-to-late K dwarfs such as 61 Cyg A, and 61 Cyg B, Epsilon Indi, Groombridge 1618, and HD 156026 may be particularly excellent targets for biosignature searches on exoplanets. In addition to the “K dwarf advantage” for biosignatures, these stars can offer access to a wide range of wavelengths for HZ planets even with IWA [Inner Working Angle] constraints. 61 Cyg A, 61 Cyg B, Epsilon Indi, and Groombridge 1618 provide higher or comparable S/N to Tau Ceti, the closest G dwarf other than the Sun and Proxima Centauri A. In particular, 61 Cyg A and 61 Cyg B, which are at a similar distance as Tau Ceti (3.6 pc), offer S/N that is 1.6–1.7 times better in the same integration time. HD 156026 is at a similar distance as 82 Eridani (6 pc), and it offers 1.4 times better S/N compared to this G6V star.

But there is this challenge, as alluded to above: Habitable zone planets around K stars will orbit closer to their host than comparable planets around G-class stars like the Sun. That could mean that such planets fall inside the Inner Working Angle (IWA) of future observatories. The IWA defines the smallest separation between planet and star at which the planet can be resolved. Direct imaging telescopes, including the future LUVOIR and HabEx may not, then, be able to see the planet at the needed wavelengths. The paper considers starshade and coronagraph designs that could solve this problem.

The paper is Arney, “The K Dwarf Advantage for Biosignatures on Directly Imaged Exoplanets,” Lettere per riviste astrofisiche vol. 873, No. 1 (6 March 2019). Abstract / full text.


Guarda il video: Behold! First Ultima Thule Close-Ups from New Horizons Revealed (Dicembre 2021).